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Virgil Exner est un géant du design peu connu

Lorsque nous pensons au cœur de l’industrialisme américain au XXe siècle, la ville de Detroit nous vient très certainement à l’esprit ; et lorsque nous imaginons un designer représentatif du sommet du paysage automobile américain, la plupart des gens placeraient la Harley Earl de GM en tête de liste. Cependant, à l’insu de beaucoup aujourd’hui, il y avait une autre Mecque de l’automobile du Midwest à South Bend, dans l’Indiana, qui a nourri et fait naître un visionnaire de l’automobile qui était sans doute le plus grand candidat au trône de Earl à ce jour, M. Virgil Exner.

Homme à la carrière très décorée mais tumultueuse, Exner était originaire de South Bend. Il a étudié l’art à l’université Notre Dame, mais il a été contraint de se retirer lorsque son financement s’est tari. Exner s’est remis sur pied, dans un travail qui lui a permis de créer des publicités pour la société Studebaker, basée à South Bend. Ses prouesses artistiques ne passent pas inaperçues et, en 1934, Earl le choisit lui-même pour rejoindre son équipe de conception chez General Motors-qui deviendra le fer de lance de la conception de la Pontiac et créera les très réputés modèles de 1937 à 1938.

Ses premiers dessins ont connu un grand succès, et alors qu’il était en passe de succéder à Harley Earl, il s’est finalement séparé de GM pour ce qui est devenu un tour de pare-chocs chez Loewy and Associates, où il est retourné à ses racines en travaillant sur des dessins pour Studebaker sous la supervision de M. Raymond Loewy. Pendant que la guerre se poursuivait, Exner travaillait d’arrache-pied sur le magnifique coupé Starlight, l’une des premières voitures américaines à être produite dans l’après-guerre. Ce coupé élégant pour cinq personnes présentait de nombreuses variantes de style, telles qu’un long pont arrière et une lunette arrière enveloppante unique qui offrait une visibilité et des vues panoramiques fantastiques.

Si la plupart des gens aujourd’hui ont à juste titre attribué à Exner le mérite de la conception du Studebaker Starlight de 1947, il n’en a pas toujours été ainsi. Loewy était connu comme le visage du design Studebaker et s’attribuait ouvertement le mérite du travail de son équipe (ce qui n’est pas rare pour les directeurs de design). Loewy aimait avoir le contrôle total du processus artistique, même s’il n’était pas l’auteur des dessins et modèles, et il s’est fait un devoir de faire signer tous les éléments du design par sa signature d’approbation.

De nombreux cadres supérieurs de Studebaker ont vu clair dans cette situation et ont encouragé Exner à travailler sur ses propres projets secondaires au cas où ceux de Loewy ne seraient pas à la hauteur. Loewy s’est mis en colère et il a fini par mettre Exner à la porte lorsque Studebaker a préféré ses projets uniques à la production de Loewy. Cela n’a pas fonctionné avec Studebaker et Exner a été engagé directement, tandis que Loewy a été obligé de travailler avec Exner dans son nouveau rôle de chef styliste. Malheureusement pour Studebaker, cette situation s’avère de courte durée car Exner se trouve dans l’impossibilité de travailler aux côtés d’un Loewy têtu et il coupe les liens avec le constructeur automobile pour occuper son rôle le plus célèbre et le plus influent en 1949, chez Chrysler.

Avant le mandat d’Exner, les dessins de Chrysler étaient pour le moins fades. Chrysler utilisait généralement la méthode du comité de conception pour produire de nouveaux modèles et, par conséquent, ils se sont révélés aussi savoureux qu’un muffin au son rassis. Tout comme M. Sergio Marchionne a fustigé la « vieille Chrysler » et a forcé un rafraîchissement d’urgence de la Chrysler actuelle, Exner pouvait être considéré comme le père de ce processus lorsqu’il a rejoint et immédiatement passé à la planche à dessin en produisant une série de belles voitures concept – telles que la magnifique K-310 construite par Ghia, la C-200 et la Dodge Firearrow – pour montrer au monde quel genre de révolution de style était en cours chez ce constructeur automobile également renommé.

Ces « Voitures-Idées » ont ensuite inspiré la génération « Forward Look » d’Exner, qui a fait son apparition sur les routes américaines en 1955, notamment avec la Chrysler 300, équipée d’un musclé Hemi V8. Le « Forward Look » a transformé la gamme Chrysler, apparemment du jour au lendemain, lorsque des modèles Dodge et Plymouth restylés ont été lancés sur les routes en 1955 sous la direction d’Exner. Les concessionnaires ont rapporté qu’il était devenu impossible de se rendre dans une salle d’exposition, tant les spectateurs étaient attirés par les nouveaux modèles.

En 1957, la célèbre 300C est devenue la voiture de série la plus puissante d’Amérique avec un Hemi de 375 chevaux sous le capot, et la 300 est devenue une merveille célèbre de l’autoroute en établissant record après record tout au long de l’ère Exner.

Bien que l’élégance et le battage médiatique initial aient été présents, la notoriété d’Exner ne s’est poursuivie que pendant quelques années, les ventes ayant diminué en raison de problèmes de qualité et la concurrence ayant rapidement rattrapé son retard. L’année 1963 s’avère être la dernière série de modèles Chrysler fortement influencée par Exner et son équipe.

Il a poursuivi sa carrière en tant que conseiller en style pour un certain nombre de modèles obscurs et moins connus, comme la Duesenberg Ghia de 1966, et il a joué un rôle essentiel dans la renaissance de la société de voitures de luxe Stutz Motor Car Company au début des années 1970.

Virgil Max Exner, Sr. est mort prématurément en 1973 à l’âge de 64 ans. Son héritage de grande envergure s’est accumulé pour devenir l’une des époques les plus révolutionnaires de la conception automobile américaine, avec ses conceptions avant-gardistes et innovantes qui ont traversé des décennies chez une multitude de grands constructeurs automobiles américains.

Source de l’image : dodge.com, hagleyblogs.org, wordpress.com

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