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Une des douzaines : Conduire dans l’élégance Art Déco avec une BMW 327 Frazer Nash de 1939

Milton Glaser, le célèbre graphiste new-yorkais, a dit un jour qu’il y a trois réponses à un dessin : « Oui, non, et WOW ! C’est ainsi que j’ai réagi lorsque mon bon ami Ben m’a invité à faire un pied de nez aux dernières voitures pour qu’elles se retrouvent entre les mains de la Classic Motor Hub. Dans le hangar principal de Cotswold Collector Cars (qui fait partie du Hub) se trouvait une voiture que j’avoue n’avoir jamais vue auparavant. C’était une belle beauté art déco aux lignes épurées, avec des insignes reconnaissables – les pales d’hélices stylisées bleues et blanches qui composent la rotonde BMW – mais sur la circonférence étaient inscrits les mots « Frazer Nash ». Le style et maintenant l’intrigue m’avaient accroché, et je devais découvrir ce que je regardais exactement.

La voiture est une BMW 327/80 de 1939, et à partir de 1934, les modèles de l’usine du constructeur à Eisenach ont été importés au Royaume-Uni par Frazer Nash, d’où la délimitation de la BMW de Frazer Nash. L’année 1939 est la dernière année de cet arrangement, pour des raisons évidentes. La 327 était alors commercialisée comme la voiture de tourisme sportive de luxe de la firme, aux côtés de la légendaire 328 qui était la voiture de sport de leur gamme. Alors que le magnifique capot élancé est libéré de ses prises et soulevé en l’air, j’ai un aperçu d’un ajout qui rend cette rareté encore plus spéciale, car en son cœur se trouve la centrale électrique de 80 ch de son plus célèbre compagnon d’écurie (la 328), une option qui était proposée à un coût élevé et qui a permis d’améliorer le moteur standard à six cylindres en ligne de la 327. Le moteur conçu par Rudolf Schleicher est un modeste 1,9 L et sa puissance n’est pas très élevée par rapport aux normes actuelles, bien sûr, mais avec l’utilisation de chambres de combustion hémisphériques, la puissance est extrêmement respectable pour un kit vieux de 80 ans, vous ne trouvez pas ?

La performance mise à part, c’est l’aspect de cette voiture qui a constitué la véritable attraction pour moi. Je ne suis généralement pas très enthousiaste sur les voitures de cette époque, mais celle-ci est d’une allure exceptionnelle. La longue grille qui s’élève du pare-chocs chromé, guidant votre regard au-delà de ces phares prononcés, puis vers le haut et au-dessus des ailes avant qui semblent projeter la carrosserie vers l’avant. De l’arrière, il est gracieux comme tout ce qui est fabriqué en Angleterre, avec une splendeur extraordinaire avec le couvercle de roue de secours trop théâtral et ces roues arrière semi-enveloppées.

Il a une présence royale avec sa peinture bicolore et ses rayures d’épingle, et cette histoire se poursuit dans tout l’intérieur. Un cuir bleu somptueux et une luxueuse pile assortie vous attendent lorsque vous ouvrez la porte, et le tout est couronné par l’un des plus beaux tableaux de bord que j’aie jamais vus, des horloges déco encastrées dans un matériau de type Bakélite qui fait écho aux belles radios sans fil de l’époque. Je ne peux qu’imaginer les réactions des gens lorsque ce cabriolet est sorti pour la première fois en 1937 – il attire encore beaucoup de monde aujourd’hui. C’est une conception qui est très fréquente, et pourtant durable, et elle me séduit.

Bien sûr, c’est un privilège de pouvoir se défouler sur une voiture aussi rare lorsqu’elle est garée – seules 12 de ces importations de RHD Frazer Nash sont connues pour avoir survécu – alors l’offre de prendre cette belle machine pour un après-midi de conduite dans les Cotswolds m’a donné le vertige. Dès que l’allumage a été mis en marche, le vieux mais vénérable moteur a pris vie, les trois carburateurs travaillant sans faille pour propulser cette majestueuse descente d’acier à travers des paysages magnifiques dans cette partie du monde ; si ce moment semble hyperboliquement beau, c’est seulement parce que c’était la vérité. Comme on peut s’y attendre avec une voiture comme celle-ci, l’habitacle est un endroit merveilleux où il fait bon être et regarder, et le trajet est extrêmement confortable (ce n’est pas une voiture de sport) et conduire la grosse BMW a été une expérience très douce mais assurée. La centrale électrique a été conçue de manière exquise et, bien que j’aie certainement apprécié les trajets plus rapides, cette voiture n’est pas conçue pour se balader sur les chemins de campagne ; elle a été construite pour profiter de la route et de l’environnement à loisir, et bien que, comme tout ce qui est assez vieux, elle ait été équipée d’une transmission à embrayage, la boîte de vitesses à quatre rapports permet de se détendre et de ne pas avoir à transpirer à chaque changement de vitesse.

La conduite douce dans les rues de la ville romaine de Cirencester a attiré les regards admiratifs de presque tous ceux que nous avons croisés ; il semble que les miens n’étaient pas les seuls à être touchés par la présence de cette voiture. En effet, cela a commencé à poser problème lorsque nous avons trouvé un endroit approprié pour photographier la 327, car elle attirait une foule toute particulière dans une ville qui contient déjà de nombreux sites à voir.

Finalement, il a fallu s’échapper de la fanbase et la ramener au Hub. Un dynamisme et un design digne d’un roi, je me suis senti très chanceux de l’avoir vécu en direct, de profiter de sa compagnie et de m’adonner à son aura.

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