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Pourquoi la W123 est toujours l’incarnation de la qualité Mercedes-Benz – Sortie-de-Grange

Ces photographies figurent dans le livre « Mercedes-Benz W123 : La plus belle voiture de salon du 20e siècle

« Conçue comme aucune autre voiture au monde. »

C’était le slogan de vente de la société lors du lancement de ces voitures, et l’ensemble de la gamme W123 comprenait une diversité de véhicules sans précédent. Equipés de moteurs à essence à quatre et six cylindres (à carburation et à injection), ainsi que de moteurs diesel à quatre et cinq cylindres (y compris les turbodiesels), le choix était vaste en matière de propulsion, et il y avait également quatre types de carrosserie à choisir en plus des véhicules construits sur commande et d’autres véhicules spécialisés.

Avant d’être trop spécifique, aucune évaluation de la W123 ne peut être considérée comme juste sans un bref aperçu de la manière dont Daimler-Benz a pu lancer une gamme aussi étendue et complète de ce modèle au milieu des années 70.

Comme le soutien de l’entreprise au national-socialisme pendant la Seconde Guerre mondiale a dévasté l’entreprise au moment de son achèvement, une annonce a été faite lors de l’une des premières réunions des directeurs en 1945 : « La société cesse maintenant d’exister. » Le bombardement des usines Daimler par les forces alliées avait mis à mal la capacité de production. L’armée de l’air américaine avait par exemple aplati la majeure partie de l’usine de Sindelfingen, qui, à la fin de la guerre, en était réduite à recourir au travail forcé avec des salaires dérisoires, voire inexistants, et dans des conditions épouvantables. L’héritage des deux grands inventeurs de l’automobile, jadis très apprécié, semble avoir pris fin.

Toutefois, une nouvelle voie, et peut-être la seule, consistait pour la société à utiliser ses superbes capacités d’ingénierie pour produire des véhicules d’une qualité et d’une fiabilité que le monde n’avait pas encore vues, et à mettre particulièrement l’accent sur les caractéristiques de sécurité, qui étaient rarement prises en compte à l’époque. Daimler-Benz devait labourer ce sillon solitaire, alors que la grande majorité de ses concurrents ne se souciaient guère de la longévité ou de la sécurité de leurs produits.

En Europe, les véhicules commerciaux de la société allaient tirer pleinement parti de leurs conceptions diesel éprouvées, et ces machines utilitaires robustes ont fourni à la société la sécurité financière nécessaire pour dépenser plusieurs millions de deutsche marks dans le développement de ses voitures particulières. Cependant, quelle que soit la qualité des voitures, dans de nombreux endroits – et en particulier au Royaume-Uni – une voiture allemande était considérée par beaucoup comme un soutien tacite de leur ennemi récent. Il allait falloir du temps et une voiture très spéciale pour pénétrer ces marchés en effet.

Après l’adhésion du Royaume-Uni à l’Union européenne au début des années 1970 et la généralisation des vacances en Europe continentale, la conduite d’une Mercedes s’est peu à peu imposée comme une chose très raisonnable. L’air du temps changeait, et les voitures allaient bientôt se distinguer dans l’opinion publique par leurs propres mérites.

Puis, en 1976, les modèles W123 ont été lancés (dans le cadre de la poussée « new-look » de la marque). C’était la première fois qu’une Mercedes-Benz avait un visage amical, par rapport à leur histoire à ce point technologiquement avancée mais plutôt terne et sévère. Le W123 était accessible, accueillant et tout simplement agréable à regarder. L’ingénierie de ces voitures était également un accomplissement, bien sûr, et les listes d’attente pour cette nouvelle génération étaient assez longues – plus d’un an pour la plupart des modèles au début. Tout le développement technique et le « rebranding » ont finalement porté leurs fruits.

Il s’agissait d’une berline superbement conçue, également disponible en version coupé et break, qui a été construite pour une sécurité et une longévité maximales, qui sont bien sûr des investissements économiques à long terme dans le sens de l’identité et de la réputation de la marque. En revanche, si vous construisez une voiture qui a rarement besoin d’être remplacée, vous aurez peut-être du mal à vendre les nouvelles !

La gamme du châssis de la 123 a été continuellement modifiée tout au long de sa production, avec l’introduction de nouveaux moteurs en 1980, ainsi qu’une amélioration générale des garnitures et des spécifications. À la fin de la production en 1984-1985, il y avait encore des listes d’attente pour ces véhicules, ce qui doit être une sorte de record pour une berline de série.

Tout cela ne devait pas durer bien sûr, les modèles de remplacement (W201 et W124) devaient être très différents dans leur concept : plus faciles à produire, et nettement moins chers à construire, avec une qualité de construction moindre que celle à laquelle les propriétaires de W123 s’attendaient et qu’ils appréciaient. Bien sûr, l’économie et la performance sont toujours des objectifs dans la conception des voitures, une attention particulière étant accordée à un nouveau type de client, qui ne pensait peut-être pas de la même façon que ceux qui étaient venus avant.

C’était une pente glissante et, comme beaucoup l’attendaient, elle a conduit à ce que la fiabilité et la longévité soient intégrées dans la poursuite d’autres objectifs. De nombreuses voitures et entreprises automobiles n’étaient que trop désireuses de se glisser dans la peau du modèle W123 extrêmement bien construit, mais peu et sans doute aucune n’ont réussi à en faire autant.

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