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Le Lotus Elise porte son nom et lui appartient depuis son plus jeune âge

La Lotus Elise est souvent louée comme le porte-flambeau moderne pour ce qui a rendu les voitures de sport britanniques si populaires dans la période d’après-guerre des roadsters Austin-Healey, MG et Triumph, et c’est une opinion juste. L’Elise est une version modernisée et beaucoup plus performante de ces petites voitures amusantes à conduire qui ont reflété l’ascension des Beatles vers une popularité internationale, mais les racines de l’Elise, bien qu’elle soit d’origine britannique, peuvent sans doute être attribuées à l’Italie, à l’engagement d’un homme qui croyait en ce qu’il faisait et le faisait avec passion.

Romano Artioli, président et fondateur de Bugatti Automobili di Campogalliano (la « période italienne » de Bugatti, si vous préférez), est surtout connu pour avoir fait entrer la marque Ettore Bugatti dans une nouvelle ère d’excellence, notamment grâce à la supercar EB110 quadruple turbo qu’Artioli et son équipe ont imaginée et construite en quelques années seulement dans un centre de production et d’essai de pointe. Mais l’entrepreneur sympathique ne s’est pas limité à une seule activité.

Après être devenu le président de Lotus en août 1993, Artioli a décidé que la meilleure façon de relancer le constructeur était une voiture de sport innovante, et pas seulement une autre version de la vieillissante Esprit. C’est ainsi qu’est né le projet Elise. Une voiture de sport légère et minimaliste qui reste fidèle aux principes de Colin Chapman. La construction légère et innovante du châssis était associée à un style à la fois convivial et exotique, et l’Elise s’est immédiatement imposée dans la gamme Lotus. En fait, si vous demandez à quelqu’un de nos jours quelle voiture lui vient à l’esprit lorsqu’il entend le mot « Lotus », vous avez probablement plus de chances d’entendre parler de l’Elise que de la Seven.

Le succès de l’Elise tient à sa double capacité à la fois de retrouver l’esprit « light is right » de l’époque de Chapman et de se tourner vers la prochaine génération. Ce n’était pas une voiture en kit rétro ou une réplique sous licence. L’Elise était un nom qui redéfinissait le marché des petites voitures de sport, mais plus encore, c’était un nom qui redonnait vie à un constructeur légendaire sans perdre de vue les principes fondateurs. Et Romano Artioli l’a baptisée du nom de sa petite-fille, Elisa.

J’ai eu l’occasion de rendre visite à la famille l’année dernière grâce à Enrico et Ezio Pavesi – les gardiens des magnifiques installations qui abritaient autrefois les opérations de production et de test de l’EB110, deux amis que je ne remercierai jamais assez – à Campogalliano. C’est là que j’ai rencontré l’homonyme de la voiture emblématique, ainsi que l’exemple qu’elle possède depuis qu’elle a quatre ans.

Nous avions prévu de faire le tournage dans l’usine Bugatti de Campogalliano que son grand-père a autrefois présidée, afin de relier le passé au présent. En termes moins dramatiques, je saisirai également toutes les occasions de revisiter cet endroit spécial chaque fois que cela sera possible. Se promener dans cette belle architecture un peu sinistre, c’est être archéologue automobile, explorer le passé de manière infiniment plus viscérale et réelle que de lire ce qui s’est passé sur internet ou de feuilleter de vieux magazines. Je consacre encore de nombreuses heures de mes journées à faire ces choses-là aussi, mais vous comprenez ce que je veux dire.

Romano Artioli n’a pas fini de diriger Bugatti ou Lotus pendant toutes ces années, mais son impact a été prouvé jusqu’à présent. L’EB110 était une supercar remarquablement high-tech pour son époque, mais elle s’est également avérée être un projet phare pour la marque Bugatti actuelle, car il est facile de voir le flux de l’EB110 dans la Veyron et au-delà. Et dans le cas de Lotus, l’Elise s’est avérée être le pilier moderne de la société, une voiture encore plus emblématique pour les amateurs d’aujourd’hui que l’ancienne (ou la vieille) garde ; la Seven, l’Elan, l’Esprit.

Certains, comme Elisa Artioli, ont pratiquement grandi avec l’Elise. Dans son cas, c’est un peu plus littéral, cependant. Quand je lui ai demandé quand elle avait rencontré la voiture qui porte son nom, elle m’a répondu : « Je l’ai reçue en 1997, une toute première série, vu qu’ils ont commencé à les produire en 1996. Mon grand-père a commandé et mis de côté une Elise pour me remercier d’avoir présenté la voiture ! Et comme en 1997 je n’avais que quatre ans, elle est restée au garage jusqu’à ce que je sois assez âgée, sauf en certaines occasions où elle a été utilisée par ma famille. J’ai pu la conduire pour la première fois à 19 ans, car en Italie, on ne peut pas conduire une voiture de plus de 75 ch sans permis, et après avoir passé le test, j’ai dû attendre un an de plus ».

Elisa a été patiente, mais elle n’a pas perdu de temps pour parcourir les kilomètres une fois qu’il était légal de le faire, faisant tourner le compteur lors de ses voyages en Europe ainsi que ses journées sur la piste. Se retrouver à Campogalliano est quelque chose qui nous passionne tous les deux, mais pour elle, je dois imaginer que c’est encore plus émotionnel. Revenir ici a toujours un certain effet sur Elisa, me dit-elle. Elle était très jeune à l’époque de l’activité de son grand-père, Bugatti et Lotus, mais cela représente plus que de simples souvenirs. Cela fait partie de sa relation avec son grand-père bien-aimé, quelque chose qui la relie non seulement à son passé, mais aussi à ce qu’il est toujours ; talentueux, motivé et aimant.

Elle dit que sa voiture est « comme une sœur » et, alors que nous explorons différentes pièces et que nous chassons la lumière à travers les vieilles fenêtres, il ne me faut qu’un instant ou deux pour réaliser qu’elle considère l’Elise comme quelque chose de bien plus qu’une voiture amusante ou une histoire intéressante de son enfance. C’est comme si les deux se connaissaient depuis toujours, et ce n’est pas loin non plus de la réalité, au sens propre, comme le rappelle Elisa.

Entre deux conversations, Elise me parle du Salon de l’automobile de Francfort en 1995. « Mon grand-père avait pensé non seulement à appeler la voiture par mon nom, mais aussi à me mettre à la place du conducteur pour la présentation afin que les gens se demandent pourquoi moi, un petit enfant, j’étais dans la voiture. Cela a attiré beaucoup d’attention de la part des médias, et je me souviens que ma mère avait peur que je me mette à pleurer et à gâcher ce moment ! Mais j’avais été formé, et j’ai bien fait mon travail !

Parce que dans les semaines précédant la présentation, avec ma mère, nous nous cachions sous une couverture et je répétais « Je suis Elise » », dit-elle en riant, et je me souviens aussi qu’à l’école maternelle, quand on me demandait mon nom, je répondais fièrement « Je suis Lotus Elise ».

Nous continuons à parler et à tourner à l’intérieur, mais avant de nous séparer, nous nous déplaçons à l’extérieur pour quelques prises de vue en mouvement sur nul autre que le circuit d’essai spécialement construit qui entoure les installations de Campogalliano.

Elle conduit avec intention, en suivant la ligne de course et en coupant les apex malgré le fait que nous roulions à la vitesse du trafic du centre-ville pour la plupart des photos. Lorsque nous avons terminé le jeu de poursuite et de suivi de la photographie de voiture à voiture, elle fait quelques tours de piste plus rapides – une vraie pilote.

Elisa aime aller sur les circuits avec son Lotus, mais pour elle, la meilleure partie de la propriété est de faire partie de la communauté, comme elle me le dit. « J’ai eu l’occasion de rejoindre et de faire partie d’une communauté croissante de pilotes Lotus Elise, et c’est quelque chose d’unique que l’on ne peut pas obtenir en conduisant seul. Et voyager avec mon Elise avec eux est important pour moi. Voyager et rencontrer de nouvelles personnes, découvrir de nouveaux endroits avec cette voiture n’a pas de prix. Le fait que mon grand-père ait rendu tout cela possible est encore mieux, bien sûr, mais même en dehors de cela, il n’y a pas d’émotion comparable à celle de devenir plus proche des gens et des lieux grâce à une voiture que l’on aime vraiment ».

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