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La Mazda T2000 n’est pas votre cheval de bataille habituel

Oh, le Japon. Votre caractère unique, vos bizarreries et vos, eh bien, bizarreries, ne cesseront jamais de vous ennuyer. Les voitures japonaises sont devenues synonymes soit d’une fiabilité sans faille dans un ensemble quelque peu ennuyeux, soit – pensez à la Nissan GT-R – d’explosions sauvages de folie exquise. Eh bien, préparez-vous pour les deux et rencontrez la Mazda T2000 de 1972. Ceci, plus qu’un parking entier de GT-R réunis, est une utilité efficace et cette folie combinée. Créer un camion à trois roues qui transportera environ deux tonnes de marchandises sans tomber ni se sentir mal à l’aise est un exploit incroyable, et il suffit d’attendre de voir son cercle de rotation.

En 1931, Mazda est né dans ce monde, en introduisant la Mazda-Go Type-DA. Il s’agissait également d’un « camion » à trois roues que Mazda salue encore comme une machine aux performances de pointe et à la capacité de chargement maximale. Il est probable que le président de l’entreprise de l’époque, Jujiro Matsuda, ait pensé quelque chose du genre « Je sais comment construire un vélo, alors attachons une boîte, un camion ouais ! Au début, ces Mazda-Go étaient commercialisées par le réseau de concessionnaires Mitsubishi, c’est pourquoi le logo Mitsubishi à trois branches est visible sur les premiers exemplaires.

Quel que soit le raisonnement qui sous-tend le concept, Mazda a réussi à se faire remarquer. Cela s’est produit principalement en emmenant une caravane de Mazda-Gos à travers le pays en 1936. Le groupe a parcouru les 2 700 kilomètres entre Tokyo et Kagoshima en 26 jours. Elle a montré au public à quel point ces Mazdas étaient vraiment bonnes, et la caravane a fait l’équivalent de 1936 de « viral » en un battement de cœur. Le marché asiatique a creusé le camion à trois roues, de sorte que la Mazda-Go a connu une évolution naturelle dans les décennies à venir, bien avant que la société ne construise une véritable voiture.

Il n’a jamais vraiment fait pousser une quatrième roue, mais il a commencé à ressembler de plus en plus à un vrai camion tout de même. Après la Seconde Guerre mondiale, en 1950, Mazda a présenté la troisième génération de son tricycle, conçu par un jeune homme appelé Kenichi Yamamoto. Yamamoto, qui est récemment décédé à l’âge respectable de 95 ans, allait devenir plus tard non seulement le président de la société, mais aussi l’homme qui allait diriger Mazda sur la célèbre avenue du moteur rotatif. C’est également lui qui a équipé le trois roues de Mazda d’un pare-brise et de phares, contribuant ainsi à soulager les maux de tête des livreurs dans toute l’Asie.

Au fil des années, d’autres pièces et dispositifs de sécurité « de luxe » ont été ajoutés, allant d’un deuxième phare (j’ai bien dit « de luxe » !), à un véritable volant, un servofrein, quelques vitesses, de véritables portes, un chauffage, un appui-tête, et même quelque chose que l’on pourrait décrire comme un toit. Cet exemple de 1972 de la Mazda T2000 a tout pour plaire.

Ce camion a trouvé son chemin jusqu’en Hollande, chez un collectionneur passionné de Mazdas qui est aussi un technicien spécialisé dans les modèles à moteur rotatif de la marque. « Les T2000 sont sur ma liste depuis très, très longtemps, mais ils sont difficiles à trouver », dit Kees Hoebeke, « quand j’ai vu que celui-ci était annoncé à la vente au Japon, je n’ai pas pu résister. C’est tout simplement génial ». Le T2000 a cependant mis sa patience à l’épreuve, car l’amener à son nouveau domicile était toute une mission.

Au début, Hoebeke a appris qu’un problème d’embrayage empêchait les chargeurs de mettre le T2000 sur le bateau. Il a donc dû être expédié par conteneur. Mais, ce T2000 – équipé du plus long plateau de chargement disponible – nécessitait un conteneur plus grand, une taille qui ne serait pas complètement remplie par le T2000. Pas efficace. Il a donc décidé d’attendre d’avoir une autre voiture à expédier du Japon pour que l’espace loué sur le conteneur en vaille la peine. Finalement, le T2000 a partagé son conteneur avec un type de Mazda très différent, un RX-7, et la paire est arrivée en Hollande presque un an après l’achat initial du T2000. « Je l’ai ramassé dans le port d’Amsterdam et je l’ai ramené chez moi sur une remorque. Il n’a jamais attiré autant l’attention », rigole Hoebeke, qui a été déconcerté lorsqu’il a mis le feu au T2000 pour la première fois. « L’embrayage », dit-il, « semble aller bien ! »

Jusqu’à présent, cette histoire a eu un léger soupçon d’ironie, voire de sarcasme. Il n’est pas facile de prendre un camion à trois roues au sérieux après tout, mais cela ne veut pas dire qu’il ne faut pas. Techniquement, ces machines étaient parmi les plus solides de leur époque. La Mazda-Go a dû se contenter d’un moteur monocylindre refroidi par air qui a à peine dépassé les 10 ch. Alors que l’économie asiatique d’après-guerre a progressé à l’unisson avec la confiance de Mazda, les moteurs – et donc les capacités de chargement – de ces camions excentriques ont également augmenté. Celui que vous voyez ici est propulsé par un moteur quatre cylindres de deux litres qui développe 81 chevaux, ce qui lui donne une capacité de chargement de deux tonnes.

Ne vous y trompez pas, cela fait de ce camion un transporteur assez sérieux, et donc, selon l’endroit où vous avez vécu, le Freightliner ou le Scania du Japon contemporain. Vous voyez, l’économie en pleine croissance exigeait des transports rapides et efficaces. Cela explique le sérieux toujours croissant de ces camions en termes de moteur, de capacité et de confort du conducteur. Mais pourquoi diable ont-ils eu trois roues pendant si longtemps ? Ce n’est pas difficile. Les impôts ! Les camions à trois roues étaient moins taxés que même les plus petits modèles à quatre roues. Il n’est donc pas difficile de comprendre pourquoi les trois roues sont restés si longtemps populaires au Japon. Mais il y a une autre raison : l’unique roue avant permettait un meilleur blocage de la direction, ce qui rendait les camions plus agiles sur les routes de montagne sinueuses et dans les villes japonaises surpeuplées. De plus, une roue de moins signifie un coût de production moindre et donc un prix de vente au détail comparativement plus bas : dans sa forme la plus longue, telle qu’elle est présentée ici, un T2000 vous aurait fait perdre un peu moins de 700 000 yens, l’équivalent contemporain d’environ 2 300 dollars.

Vous ne le remarquerez peut-être pas sur les photos, mais la Mazda T2000 est un grand garçon. La disposition des trois roues lui donne un air mignon, mais avec une longueur de 6 mètres, une largeur de 6 mètres et une hauteur d’environ 1,80 m, c’est une chose assez énorme en chair et en os, ce qui est plutôt ahurissant. Tout comme le moteur.

Conduire la Mazda T2000 est une expérience insensée, du moins du point de vue du monde occidental et moderne. Il frissonne, tremble et rebondit bizarrement sur sa seule roue avant. Il faut beaucoup de temps pour s’habituer à la direction ; elle est très réactive, en partie grâce à la grande roue. Et grâce à ce camion centré sur la seule roue avant, il « vise » différemment de ce à quoi vous êtes habitué. Il est cependant agile, son cercle de rotation étant presque incroyablement petit. Le moteur vous hurle dessus directement sous le siège. Bien sûr, une unité de deux litres et 81 chevaux-vapeur aura besoin de son souffle pour transporter une cargaison. Les quatre vitesses manuelles sont donc extrêmement courtes, ce qui signifie que vous atteignez assez rapidement des régimes élevés et un autre point de changement de vitesse. Il donne l’impression que la Mazda est assez puissante, même si sa vitesse de pointe n’aurait été que de 60 mph, 50 en charge. Mais pour être honnête, cela semble suffisant, même quand c’est vide. N’essayez pas de faire du 60mph à la maison, les enfants.

Mais le côté positif est que ce dispositif de sécurité, le servofrein, fait certainement son travail, car avec un plateau de chargement vide, un T2000 sait comment s’arrêter rapidement, vous faisant donner un coup de tête à la fenêtre et ensuite à l’appui-tête chaque fois que vous n’êtes pas préparé. La chaleur du moteur rayonne à travers le siège, remplissant la cabine, ce qui vous fait soudain réaliser que le toit en toile du T2000 a un sens après tout, par opposition à un espace complètement étanche. Mais ce qui est à la fois drôle et impressionnant, c’est la vitesse à laquelle on peut lancer ce camion dans un virage. A moins que vous ne fassiez quelque chose de vraiment suicidaire, le T2000 ne bronchera pas. Il ne se renversera pas. C’est du japonais. C’est une fierté, vous savez.

Mais en 1974, l’impensable s’est produit. Le T2000 a cessé d’être produit pour être remplacé plus tard par un nouveau T2000 qui avait en fait quatre roues, mais n’était rien de plus qu’un fourgon ordinaire. Et comme c’est le cas pour les chevaux de trait, ils ont rapidement disparu sans que personne ne s’en aperçoive vraiment et la camionnette ordinaire susmentionnée est devenue la norme. C’est un sort immérité. Il y a quelques années, Top Gear a chanté « l’éloge » du trois roues, en mettant en scène un Robin des Bois qui était renversé par M. Clarkson à chaque occasion. Il ne sait pas que la Mazda T2000 est sans doute le trois roues dans son ultime incarnation. Un qui mérite un certain respect, bon sang.

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