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La Mazda Miata, une icône, a fait revivre le roadster abordable – Sortie-de-Grange

Photographie de Rémi Dargegen

Il y a un quart de siècle, on pourrait décrire le paysage automobile de tout un chacun comme un endroit plutôt sombre. Bien que certaines des voitures les plus farfelues et les plus délicieusement absurdes aient vu le jour à cette époque – comme la Testarossa, la LM002 et la Countach – ces options n’étaient pas vraiment des choix économiques pour le citoyen moyen. La plupart des berlines familiales abordables étaient des tas de ferraille lourds, flottants et glorifiés, les offres de American Muscle étaient standard avec une coiffure de mulet fluide, et les sociétés britanniques de voitures de sport autrefois classiques se débarrassaient des voitures mortes plus rapidement qu’une espèce en voie de disparition mise en rade par un bateau de cigarettes.

Heureusement, à la fin des années 1980 et à l’effondrement du mur de Berlin, il semblait que le continent commençait à sortir d’une décennie de brume alimentée par la cocaïne. Les supercars conçues autrefois avec l’efficacité ergonomique d’un dessin animé du Dr Seuss sont redevenues utilisables, Seinfeld s’est enroulé dans sa Porsche 911 au moment où Don Johnson s’élançait vers le coucher du soleil sur son étalon blanc qui se pavanait, et les Japonais sensés sont sortis de l’ombre et ont pris d’assaut l’industrie automobile.

Honda a pris les devants, remportant à plusieurs reprises le prix Car & Driver 10Best dans les années 1980 avec ses voitures familiales. Cependant, il manquait encore un petit quelque chose, un trou dans le cœur des acheteurs qu’ils avaient en quelque sorte oublié. Le 9 février 1989, au salon de l’automobile de Chicago, Mazda a comblé ce vide avec un simple et petit roadster baptisé MX-5 Miata.

Étonnamment, l’idée de cette petite machine à s’amuser est apparue en 1976, plus de dix ans avant son introduction. Affolé par le flétrissement de la voiture de sport britannique classique, un journaliste automobile américain du nom de Bob Hall (qui n’avait certainement pas les prouesses artistiques de Bob Ross) a ramassé un morceau de craie lors d’une réunion avec le chef du département R&D de Mazda et a rassemblé la forme brute d’un roadster plutôt générique. Bien qu’il ne ressemblait pas à la Miata que nous connaissons aujourd’hui, ce simple croquis a allumé l’ampoule proverbiale dans le cerveau de Mazda. Il a mijoté pendant des années avant que Mazda n’engage Bob Hall dans son équipe de planification et de conception du produit (note de l’auteur à Mazda : je sais aussi dessiner !).

Hall a été plongé dans des projets sans aucun rapport avec la Miata, qui n’est restée au fond qu’un lointain rêve pour les dirigeants du constructeur automobile tout au long du début des années 1980. Malgré cela, Hall ne s’est pas laissé abattre et est resté fidèle à sa conviction que c’était la voiture dont Mazda et l’Amérique avaient besoin, et a été le pionnier du développement de l’idée de « sport léger ». En 1983, le feu vert a été donné pour poursuivre le concept de Hall et une bataille de design entre les équipes japonaises et américaines, qui s’excluaient mutuellement, a commencé.

Cette rivalité interne a donné naissance à trois concepts qui auraient conduit la Miata dans trois directions très différentes. L’équipe de Tokyo a produit deux versions différentes, l’une avec un moteur avant et l’autre avec un moteur central à l’arrière, comme la Honda NSX. L’équipe américaine de Hall, fermement inspirée par la voiture de sport britannique classique, a produit un concept de propulsion avant, et comme nous pouvons tous le déduire, le reste appartient à l’histoire. L’approbation finale de la Miata (connue à l’époque sous le nom de P729) a été donnée au début de l’année 1986.

Après le lancement du concept, la Miata MX-5 de l’année-modèle 1990 a été livrée aux États-Unis (puis au Japon et en Europe) pour lancer la nouvelle décennie en beauté. La motivation du roadster de 2 150 lb (environ 980 kg) était un moteur quatre cylindres de 1,6 L conçu spécialement pour cette application, couplé à une boîte manuelle à cinq vitesses.

Alors qu’il faudrait être décontenancé pour acheter une voiture impeccablement équilibrée à son prix de base très raisonnable de 13 995 dollars, Mazda a veillé à ne pas couper les coins ronds en ce qui concerne les éléments cruciaux qui ont donné à la voiture ses performances pures et vivantes. Les freins à disque sont restés aux quatre coins, ainsi que le moteur à injection électronique à double arbre à cames en tête et une suspension indépendante à double bras triangulaire tout autour. Alors que le prix de base était très abordable, la demande insensée pour la MX-5 a conduit à des majorations de prix chez les concessionnaires de ce roadster universellement apprécié dans tout le pays. Les ventes annuelles étaient régulièrement le double des objectifs initiaux de Mazda.

Tout au long de son cycle de vie de sept ans, la Miata « NA » de première génération a fait l’objet de nombreuses modifications et les améliorations continuent l’évolution de ce modèle emblématique. Les nouvelles exigences de sécurité et les caractéristiques de confort accrues ont entraîné une légère augmentation du poids de la MX-5, mais les 18 chevaux supplémentaires du nouveau moteur 1,8 L ont plus que compensé le poids supplémentaire.

La première génération de MX-5 s’est retrouvée dans plus de 400 000 allées avant d’être redessinée pour 1998. Comme toute voiture de nos jours, la Miata a continué à évoluer et à progresser au fil des ans, la quatrième génération ayant fait ses débuts la saison dernière pour l’année modèle 2016. Bien qu’elle ait pris quelques kilos et perdu ses phares pop-up classiques, la Miata a toujours réussi à rester fidèle à ses racines, en repoussant défilement après défilement et en conservant son titre perpétuel de voiture de sport la plus pure et la plus abordable du monde.

Merci à Philippe, membre de la Club français MX-5 Passion pour nous avoir permis de photographier son Mariner Blue MX-5.

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