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La chasse à une Bugatti spéciale Type 43 – Pétroleuse

Histoire et photographie de Máté Boér

Vingt-huit ans, c’est plus d’un tiers de la vie d’un homme. Le président du Bugatti Club Austria a passé exactement le même nombre d’années à essayer de trouver la Bugatti Type 3 que vous voyez ici. Incroyable, même après toutes ces années, il y a encore des périodes et des détails inconnus dans son histoire. Une chose est universelle : les Bugatti ont été et seront toujours des machines spéciales de personnes spéciales.

Je suis généralement excité et plein de suspense lorsque je vais photographier une voiture classique, et peu importe qu’il s’agisse d’une Volkswagen Beetle, qui a été produite à plus de 21 millions d’exemplaires ou d’une voiture de course rare, assemblée à la main, des années 20.

Comme je ne suis pas photographe à plein temps, je fais tout à petite échelle : pas de régisseur ou d’assistants, souvent seulement la voiture, son propriétaire et moi. Des semaines avant la prise de vue, je passe en revue les lieux potentiels dans mon cerveau, les vérifie au préalable et confirme finalement un rendez-vous avec le propriétaire de la voiture – en espérant que tout se passera bien le jour choisi !

Inutile de dire que j’étais excité et anxieux le matin de ce tournage alors que j’étais assis et que j’attendais dans le beau jardin ensoleillé d’un hôtel de luxe du centre-ville. J’ai eu peu de temps pour planifier ce tournage, n’ayant rencontré les membres et les fondateurs du Bugatti Club Austria que la veille lors du Vélodrome Millenáris, mon événement favori.

Quelques minutes seulement se sont écoulées avant que deux messieurs souriants s’approchent de ma table et y déposent leurs clés. Un thé noir fait partie de mon rituel matinal, mais pas les clés d’allumage Bugatti ! J’étais sans voix ! Avant de sauter dans les voitures et de rejoindre la circulation du matin, j’ai expliqué le plan à M. Gradisch et M. Hauk dans une courte conversation. Pour moi, c’était la première fois dans une Bugatti classique – un moment dont je n’osais même pas rêver.

« Claquez cette porte, ce n’est pas une reine de la caravane », a déclaré M. Gradisch en commençant à augmenter la pression dans le réservoir de carburant du T43 noir, par le biais d’un levier en aluminium situé sur le côté droit du volant. Peu de temps après, il a saisi un autre levier et a pompé de l’essence dans le système pour démarrer la voiture de course suralimentée de 2,3 litres et 8 cylindres ( !) de 1927 – c’était l’un des premiers véhicules fabriqués en usine à être livrés avec une vitesse de pointe supérieure à 100 mph. Pendant notre court trajet, Gradisch a travaillé les commandes comme s’il jouait sur un orgue ! Un bouton ici, un levier là, des instruments partout – c’est vraiment un « jouet » pour les hommes… très cher en plus.

Nous nous sommes rendus à la NépligetLe « People’s Park », un petit parc de 1,29 km2 (½ sq. mile), a été créé en 1860 à la lisière du centre-ville de Budapest. Ce parc a accueilli le premier Grand Prix de Hongrie en 1936, organisé par le Royal Hungarian Automobile Club.

Ce n’est pas une grande surprise, mais la plupart des habitants de la ville ne sont pas au courant de l’histoire de l’automobile dans ce parc, qui accueille aujourd’hui des coureurs, des promeneurs de chiens, des policiers à cheval et des prostituées.

Dans les virages abandonnés de la piste, Bernd Rosemeyer, Hans Stuck, Rudolf Caracciola, Achille Varzi et Tazio Nuvolari-qui ont remporté cette première course de combat au volant. D’autres courses étaient prévues ici, mais elles n’ont jamais eu lieu avant que la Hongrie ne construise un nouveau circuit de Formule 1 en 1986.

Même s’il n’y avait pas de Bugatti sur la grille de départ en 1936, nous pensions que cet endroit magique serait un arrière-plan digne de ces voitures spéciales.

« J’ai étudié l’ingénierie mécanique, et il était impossible d’échapper au génie d’Ettore Bugatti. Il a trouvé et créé l’art dans l’ingénierie », dit Gradisch. « J’ai voulu cette voiture, numéro de châssis 43174, à cause de son histoire. »

Ce T43 a été construit en 1927, et il a été présenté au Salon de l’automobile de Paris, où un négociant en diamants péruvien l’a acheté. Le Péruvien avait un tel lien avec l’usine qu’il a ramené la voiture en Europe pour participer aux 24 heures du Mans de 1931.

En conséquence, cette voiture est devenue l’une des quatre Bugatti (et la seule voiture privée) de la course de 24 heures de cette année-là, mais n’a malheureusement pas terminé en raison d’une panne de transmission. Après l’événement, la Bugatti n°43174 a disparu des pages des livres d’histoire. « Nous sommes sûrs que la voiture a été renvoyée au Pérou, mais le négociant en diamants avait une si grande propriété qu’il ne l’a pas enregistrée, et ne l’a conduite que sur ses propres terres. C’est pourquoi de nombreux documents ont disparu », explique M. Gradisch.

Les traces suivantes remontent au Pérou, en 1969, jusqu’à un réfugié allemand, propriétaire de la voiture à l’époque, mais dont le châssis avait déjà été modifié à la suite d’un horrible accident survenu à un moment donné dans les années 60. La T43 a été vendue en 1972, mais la famille du diamantaire l’a rachetée en 1987, et est venue en Europe pour participer à la Mille Miglia en 1999. Un an plus tard, elle a été vendue à une dame canadienne lors d’une vente aux enchères de Barrett-Jackson, dans un état entièrement restauré.

Après près de trois décennies de recherches, Gradisch a finalement obtenu le mot d’un mécanicien canadien : « La Bugatti est là ». Je ne peux pas imaginer la détermination qui a conduit Gradisch à croire que la voiture existe toujours et qu’elle est quelque part sur le globe ! Les recherches ne se sont pas arrêtées au moment de l’achat. Bien sûr, Gradisch a engagé un détective au Pérou pour l’aider à retrouver les années de disparition de la T43, et il était maintenant à la recherche de toutes les photos, documents et tout ce qui pouvait concerner sa voiture adorée.

Quand je regarde l’autre Bugatti, la célèbre chanson des Rolling Stones, « Play Little Red Rooster » me vient à l’esprit. La Type 40 rouge de 1926 est plus patinée sur son châssis d’origine, et avec sa taille plus petite, elle a l’air plus gaie. Le premier propriétaire australien a commandé la voiture comme châssis roulant, car il devait alors payer moins de taxes pour celle-ci par rapport à une voiture entièrement assemblée. Cette voiture de course de 1,5 litre et 60 chevaux a toujours sa carrosserie unique en Australie !

La vie de la Bugatti rouge n’a pas été aussi mouvementée, elle a été immatriculée en 1926 et a été utilisée en Australie jusqu’aux années 80 en raison de l’âge de son propriétaire. En 1998, elle a été vendue à l’Angleterre. M. Hauk, le dentiste autrichien et co-fondateur du Bugatti Club Austria, a cherché une Bugatti avec un historique de course bien documenté, et c’est pourquoi il a acheté ce T40 en 1999.

Comme Gradisch, Hauk est également très passionné par les inventions et les solutions artistiques d’Ettore Bugatti, elles sont pleines de détails et d’histoires. Les deux propriétaires ont déjà écrit des livres sur la marque française. Par souci de précision, le prochain livre va être publié dans un avenir proche sur l’histoire aventureuse du numéro 43174.

Ils ont conduit leur voiture récemment, et même le T40 couvre près de 3 000 km par an, et quand je demande à Hauk quels sont les traitements nécessaires sur sa voiture : « Bugatti n’a pas ménagé ses efforts pour les matériaux et les solutions techniques coûteuses, donc techniquement, seulement quelques uns – optiquement, pas du tout. J’aime la patine ! »

J’aimerais remercier M. Gradisch et M. Hauk pour cette occasion particulière et pour la patience et la flexibilité dont ils ont fait preuve pendant la séance de photos par temps chaud.

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