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Hommage à une icône américaine lors du Carroll Shelby Tribute and Car Show

Le week-end dernier a eu lieu la 5e édition du Carroll Shelby Tribute and Car Show, qui s’est tenu dans les locaux de la société à Gardena, en Californie. Comme je suis de confession européenne, je ne savais pas trop à quoi m’attendre après avoir garé ma vieille BMW en parallèle entre deux nouveaux modèles « Stangs » avec des autocollants « Fear This » sur la vitre arrière. En entrant dans le parking bondé, j’ai été accueilli par une bonne part de jeans, mais le métal spécial présent offrait plus qu’assez de style américain exquis dans la plus haute forme. Tout, des véritables AC Cobras aux Don Prudhomme’s Le dragster « Super Snake » restauré était présent (malheureusement, pas de Daytonas en vrai, mais à quoi peut-on s’attendre ?), et donc pour l’amateur en herbe et le propriétaire du GT-350 original, c’était clairement l’endroit où il fallait être.

Je ne pense pas avoir jamais lu quoi que ce soit sur Carroll Shelby sans qu’il soit fait mention de ses tentatives passées d’élevage de poulets, alors considérez ceci comme la phrase nécessaire sur ses tentatives d’élevage de volailles. L’omniprésence de cette partie de son histoire n’est pas difficile à comprendre – des oiseaux frénétiques et incapables de voler qui fuient un Texan maudit dans un désordre rauque de plumes, de cris et de poussière était sûrement quelque chose à voir – mais c’est aussi une sorte de portrait injuste de l’homme qui était bien plus que celui qui a construit le Cobra. C’est certainement un morceau de son passé tout de même, mais cela implique en quelque sorte que le hasard a été le moteur de sa carrière : « Il est passé de l’élevage de poulets dans la saleté à la fabrication de millions en brouillant des V8 dans des choses ! » Pas faux, mais pas très complet non plus, car la vie de Shelby avant AC ne signifiait rien pour lui, à part l’air conditionné, et il n’y a rien à cracher.

Parmi tous les accents et l’aura, il y avait quelqu’un avec un vrai talent. Il n’est pas nécessaire d’insister sur ce point auprès de ceux qui lisent des articles sur Shelby, mais avec une histoire qui, pour beaucoup, a commencé une fois qu’il avait déjà fait un tabac, il y a souvent des morceaux qui restent. D’abord, il s’était hissé sur le circuit international de course automobile dans les années 1950 (et s’y était illustré avec des capacités admirables). En effet, sans ses problèmes cardiaques, Shelby aurait continué à ajouter du poids à sa carrière de pilote (qui comprenait tout, des courses de Formule 1 aux records de vitesse de Salt Flat), mais le fait qu’il avait déjà fait équipe avec John Wyer de GT-40, Mirage et 917 lui a permis de remporter la victoire du constructeur Aston Martin lors de la saison 1959 du WSC de la FIA, dont La victoire générale aux 24 heures du Mans cette année-là – dans une DBR1 qu’il a co-conduite, rien de moins – est la preuve évidente que ce n’était pas seulement une histoire de chance.

En effet, Shelby semblait être le destinataire du baiser chromoly d’une divinité. Il doit y avoir eu un heureux hasard lorsqu’il travaillait au speed shop de Moon à la fin des années 50, lorsque les premiers éléments de l’idée de Cobra se sont matérialisés dans son esprit. Peut-être que le coup de chance a pris la forme d’un enjoliveur de proto-« Disque de Lune » qui lui est tombé sur la tête et qui a secoué l’idée.

L’histoire complète de la Cobra est évidemment plus approfondie que le fait de prendre un V8 Ford et de le glisser dans un roadster sportif britannique, mais au cours des années de développement, c’est plus ou moins ce à quoi elle s’est réduite. Il n’a pas été le premier à échanger les moteurs entre les marques et les plateformes, mais il a trouvé l’une des recettes les plus douces et les plus lucratives. Et de la très Des premières Cobra à corps étroit de 260 chevaux aux volées de répliques à la carrosserie ouverte que l’on peut apparemment trouver dans n’importe quel salon automobile américain dans le monde, l’impact de cette combinaison se fait encore ressentir.

Après des débuts plutôt modestes en compétition, les Cobras allaient rapidement dominer la classe supérieure des courses de la SCCA aux États-Unis, mais avec le soutien massif de Ford (et surtout de leur nouveau chef, Lee Iacocca), le succès de la Cobra offrait à Shelby un nouveau défi. En 1965, les petites Cobra étaient en quelque sorte à l’étape du « Grand, mais que va-t-il se passer ensuite ? », et comme c’était l’apogée de la compétition automobile américaine, Ford voulait non seulement remporter les trophées des courses de la production A, mais aussi ceux des échelons inférieurs de la SCCA (sans parler bien sûr du programme GT-40 en cours à l’époque). À cette fin, Shelby (qui remuait également le couteau dans la plaie de la Ferrari qui tuait Ford) a pris la Mustang de la société et lui a fait subir un relooking qui a permis de cimenter la réputation de la ligne jusqu’à ce jour.

Ce qui était autrefois une Mustang 2+2 fastback ne pouvait pas concurrencer les Corvettes classées « voitures de sport » dans la production B. Shelby s’est transformé en une voiture de sport biplace conforme aux règles. Il s’est avéré qu’il a suffi d’arracher les sièges arrière et de mettre un pneu de secours à leur place.

Bien que des badges Shelby soient encore apposés sur les Mustangs en ce moment même, les Shelby GT-350 de 1965 et 1966 sont les véritables voitures qui portent ce nom. Plus tard, les GT350 et GT500 de la prochaine génération ont été rapides en ligne droite, bien sûr, mais elles étaient les parents plutôt costauds des GT350 agile et souple. La première coupe a été la meilleure, car ces voitures ont été construites pour la course au lieu de capitaliser sur ce fait. Les versions route et piste de la 350 ont été poussées plus loin par le célèbre V8 289 de Ford, mais le nom de la voiture vient de la capacité de Shelby à faire sortir 350 chevaux de la voiture dans sa configuration de course.

Shelby avait la main sur toutes sortes de voitures à cette époque, et après qu’il ait plus ou moins fait ses valises chez Ford suite à l’introduction des efforts de la marque en usine avec le Boss, son nom a continué à orner les panneaux de carrosserie de la série « serious quick kit », et c’est un nom qui restera dans les mémoires et qui sera célébré pendant de nombreuses années encore.

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