Sortie de Grange

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Goodwood a fait revivre les légendes des courses de Grand Prix des années 1950 avec la perfection de l’époque

Tout le monde a cette voiture de son enfance ; la machine qui captive votre imagination comme aucune autre, celle qui peut vous transporter dans un autre temps et vous donner vraiment l’impression d’avoir à nouveau cinq ans. Ce n’est pas tant la nostalgie qui motive cela, c’est plus comme un morceau de votre ADN. C’est ce qui fait de vous, vous. Il est ancré et immuable. Nous sommes les seuls à le comprendre lorsqu’il s’agit de voitures ou de motos, et nous sommes les seuls à savoir à quel point cette première rencontre déterminante a eu un impact, lorsque nos yeux ont été ouverts. Nous sommes les seuls à savoir quelle machine, ou quel groupe d’entre eux, nous a donné notre premier réveil et peut maintenant nous ramener à ce point zéro.

Pour moi, c’était les voitures de Grand Prix du début des années 90, et en particulier tout ce qui sortait de l’usine Williams, qui est basée dans ma ville natale. Mais je sais que cela va beaucoup plus loin que cela, car il y a toujours une influence sous-jacente à nos choses préférées – il est rare que nous arrivions à ces désirs par nous-mêmes. Dans mon cas, le catalyseur de mon amour pour les voitures et les motos de course est venu de mon père, comme c’est sûrement le cas pour beaucoup d’entre nous. Dès que mon intérêt a été éveillé, mon éducation a pu commencer sérieusement, et elle est d’abord revenue à l’histoire, et en fait aux héros d’enfance de mon père.

J’ai suivi des cours sur les marques Maserati et Ferrari, ces constructeurs européens férocement redoutables qui ont dominé les courses de Grand Prix dans les années 50. Des conducteurs comme Juan Fangio, Jack Brabham et Mike Hawthorn ont captivé mon imagination de jeune conducteur comme ils l’avaient fait pour mon père. Ces hommes appartenaient à une autre génération, et j’écoutais les récits de leurs exploits, de leurs triomphes et de leurs catastrophes, fasciné par les récits des machines monstrueuses qu’ils commandaient.

Avant Internet, je n’avais que les histoires qu’on me racontait et quelques photos granuleuses dans les livres pour nourrir mon imagination. Bien que j’aie assisté à des courses contemporaines et vu des machines plus modernes sur la piste, les spectres d’antan sont restés les mêmes, des histoires d’un âge révolu, des fantômes d’un passé que je suis né trop tard pour m’approprier. Mais, si elles étaient meilleures que les courses modernes dont j’étais déjà tombé amoureux, comme on me l’avait appris, alors elles devaient vraiment être bonnes, je me suis dit. C’est donc avec beaucoup d’enthousiasme que je me suis rendu au Goodwood Revival le week-end dernier, sachant qu’il y avait une classe réservée aux voitures de Grand Prix des années 50 dont mon père m’avait tant appris.

Bien sûr, j’avais vu la démo bizarre de ces ancêtres désormais anciens de la F1 moderne, mais je ne les avais jamais vus faire la course entre eux. Je n’avais jamais été capable de m’approcher d’autant d’entre eux dans un seul paddock. Et plus encore, Goodwood avait organisé une dédicace spéciale pour le Grand Prix britannique de 1957, qui fut un moment décisif dans la lutte pour le pouvoir entre les marques de l’époque. En plus de cela, ils avaient aussi la Maserati 250F, championne de Fangio, et le Britannique Vanwall qui, un jour particulier en 1957, avait commencé à changer l’histoire du Grand Prix. C’était les voitures mythiques qui m’avaient rempli la tête quand j’étais enfant, les voitures de l’enfance de mon père et de mon éducation. Cela devait être quelque chose de vraiment spécial.

La première chose qui vous frappe à propos de ces voitures de course de haut niveau de l’époque, c’est leur taille. Ils sont colossaux, même lorsqu’ils sont assis à côté des machines de grand prix de la prochaine décennie. Ce sont d’énormes bêtes à moteur avant, avec des moteurs de 2,5 litres à six cylindres en ligne et en « V », attachés à des châssis tubulaires et montés entre d’étroites roues en fil de fer, qui ont pour tâche de faire descendre les quelque 200 à 300 chevaux au sol. C’était une époque où les freins à tambour étaient encore la norme, les disques étant en cours de développement. Les conducteurs sont aux prises avec de grands volants pour orienter les choses dans la bonne direction, tout en sélectionnant la bonne vitesse dans des boîtes manuelles à cinq vitesses, en grande partie bosselées. L’ingénierie est peut-être rudimentaire par rapport aux normes actuelles, mais mon Dieu, ce sont de belles choses à regarder en mouvement et au repos. Ils ont l’air rapide, immobiles, et sur la bonne voie, ils dansent positivement. Je me souviens encore des descriptions de mon père concernant ces voitures qui dérivent dans les virages, et il avait certainement raison ; la façon dont l’arrière des voitures se tortille à l’entrée et à la sortie des virages est tout à fait remarquable, car non alourdie par un moteur lourd à l’arrière, la partie arrière a tendance à devenir légère rapidement. C’est spectaculaire à regarder, et puis il y a le bruit. Le grognement. Le rugissement de ces puissants animaux. Sans entraves ni silences, le son d’échappement de ces vieux moteurs de course est un pur plaisir auditif. Je défie quiconque d’entendre la beauté orchestrale qui joue dans les tuyaux de ces machines et de ne pas avoir la chair de poule. S’ils disent le contraire, ils mentent. Avec une ligne rouge relativement basse d’environ 7 500 tr/min, la note d’échappement est une écorce profonde et râpeuse, et je pourrais l’écouter toute la journée.

Revenons à ce jour précis, en 1957, à Aintree, à Liverpool. Il y a eu une sorte de changement de garde en ce qui concerne les machines de Grand Prix. Jusqu’alors, la décennie avait été dominée par Alfa Romeo, Ferrari et Maserati. Les Italiens commandaient presque toutes les races qu’il semblait y avoir. En effet, un constructeur britannique n’avait jamais gagné une course, et encore moins un titre de constructeur. Cette année-là, Juan Manuel Fangio, sans doute le plus grand pilote qui ait jamais existé, remporte son cinquième titre mondial. Mais ce fut sa dernière. Ce fut également la fin de la mainmise italienne sur la couronne des constructeurs, et elle marqua également la disparition des voitures à moteur avant. Mais revenons à ce jour de juillet, où sur un circuit situé à deux pas d’un circuit de course comme celui de Goodwood qui a accueilli les voitures le week-end dernier, Vanwall s’est mis en évidence dans un effort de compétition épique.

L’équipe britannique, créée par l’industriel Tony Vandervell et composée du génie de l’ingénierie de Colin Chapman, allait ce jour-là s’assurer sa première victoire en championnat. Stirling Moss et Tony Brooks étaient les pilotes de l’équipe ce jour-là, tous deux dans des voitures VW5 à quatre cylindres. Moss a cependant eu des problèmes avec les siens, et a dû prendre sa retraite avec des ratés sur un quart du chemin de la course. Son coéquipier désintéressé, Brooks, toujours victime d’un accident au Mans, a fait une piqûre et a cédé sa voiture à Moss.

Rejoignant la neuvième place, le pilote britannique de la voiture britannique s’est battu pour se frayer un chemin à travers le peloton et a dépassé Stuart Lewis-Evans en fin de course pour ce qu’il pensait être la troisième place. Mais ce n’est pas le cas, et malgré un arrêt au stand dans les derniers tours, Moss remporte la victoire. Au moment où le Revival vient de passer, on peut voir ces mêmes voitures le dévorer et ravir les fans une fois de plus.

En effet, Tony Brooks lui-même était de retour au volant du même Vanwall qui a créé l’histoire il y a 60 ans. Malheureusement, il n’y a plus de Fangio avec nous, mais sa Maserati a été placée entre de bonnes mains avec Sir Jackie Stewart au volant.

Avec en toile de fond le circuit de Goodwood et les milliers de fans en costume d’époque, on pourrait vous pardonner de penser que c’était vraiment 1957 ici. Mais pour moi, entendre le rugissement de ces moteurs et voir les voitures manœuvrer sur la piste me ramène non seulement à mon enfance, mais aussi, d’une certaine manière, à celle de mon père. Malgré tous les autres métaux précieux exposés, je suis frappé. L’émotion et l’adrénaline libérées par ces voitures ne seront pas surmontées avant un certain temps.

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