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Garder une corvette à double vitrage dans la famille – Sortie-de-Grange

Histoire et photographie de Vincent Anthony Conti

Le capot blanc aéré est embelli par le soleil levant lorsque nous arrivons sur l’île de Palm Beach en haut d’un pont. Par un matin idyllique de mars, étonnamment chaud même pour le sud de la Floride, je suis assis sur le siège passager de l’une des voitures de sport les plus emblématiques de l’Amérique, une Corvette Split-Window de 1963. James Reisigl a toute une vie d’expérience dans la conduite de cette voiture – elle appartenait à son père avant sa naissance.

L’année de production 1963 est particulièrement reconnaissable, non seulement parmi la famille Corvette, mais pour toutes les voitures américaines de l’après-guerre. Elle illustre parfaitement ce qui est possible lorsqu’un géant de l’industrie automobile fait preuve d’imagination. Révélée pour son apparence unique, les lignes audacieuses de la carrosserie en fibre de verre sont une représentation romantique de la culture futuriste dont elle est issue.

Certaines des caractéristiques de la Coupe ont peut-être été, en fait, trop avant-gardistes dans leur conceptualisation. Malgré le recul des ingénieurs de Chevrolet, le styliste en chef Bill Mitchell a insisté pour préserver la caractéristique la plus marquante de la voiture : une arête saillante qui traverse la colonne vertébrale de la voiture, divisant la lunette arrière en deux vitres. Le marché de l’automobile étant très demandeur d’innovation et d’enthousiasme, le styliste a pris le pas sur l’ingénieur, et Chevrolet a exaucé le souhait de Mitchell – pour le moment.

L’attrait esthétique indéniable de la conception de la Split Window a également divisé l’opinion publique. Les puristes de la conduite automobile et les journalistes automobiles ont déploré le pilier inutile, invoquant le manque de visibilité et un rétroviseur inutile. Après seulement une année de production, la fenêtre est redevenue un simple vitrage conventionnel. Les fausses bouches d’aération du capot, élégantes mais gratuites, ont également été supprimées. De la controverse est née une appréciation culte. L’imaginaire de l’ère spatiale de la deuxième génération de Corvette Coupé a été à tout jamais intégré dans sa première année de production.

Les routes que nous empruntons remontent au 19th siècle, en balayant les places et les haies, les bâtiments représentant les différentes époques et lieux de leurs architectes européens. James s’attaque avec fougue aux courbes en S de l’île, sans direction assistée, en profitant de toutes les révélations de Chevrolet pour le modèle, comme la suspension indépendante aux quatre roues et le cadre innovant « cage à oiseaux » qui permet de réduire le poids. Alors que nous traversons un canyon qui sépare des domaines de la digue, le V8 327ci émet un grognement bas et raffiné, qui nous fait écho depuis les murs de calcaire. Il s’agissait de l’option la plus performante de la Corvette parmi tous les modèles à carburateur, avec un moteur capable de 340 chevaux.

En regardant l’intérieur rouge de la cabine, je vois tous les éléments du design. Une radio AM Wonder Bar orientée verticalement se tient fièrement entre les courbes généreuses de la double garniture du cockpit. James m’informe qu’elle fonctionne toujours, mais qu’il ne l’écoute jamais. Des boutons sphériques à profil bas remplacent les poignées de porte standard des véhicules de course. Tous les cadrans et jauges dépassent fièrement du tableau de bord dans leur boîtier en acier inoxydable. L’aiguille danse sur le tachymètre surdimensionné tandis que James double embrayage à travers les engrenages d’une transmission à 4 vitesses très souple. On ne saurait trop souligner l’originalité époustouflante de la voiture. Les seuls éléments non originaux sont les tapis et les coussins de siège, preuve des 82 000 miles parcourus sur le compteur kilométrique. Comme son père, James n’a pas peur de conduire le coupé, et le fait fréquemment.

Alors que nous longeons la côte, en bavardant au-dessus du vacarme des fenêtres ouvertes, James se souvient avec tendresse des jours passés à conduire avec ses parents, en expliquant l’histoire de la famille avec la Vette et pourquoi son père, Jim Reisigl, est tombé amoureux de cette voiture en particulier.

Originaire de Brooklyn et propriétaire d’une agence de design créatif, Jim était séduit par les caractéristiques particulières du corps d’un an. C’est une voiture qui plaît à l’artiste autant qu’elle plaît au coureur, et il a été immédiatement séduit. Ayant passé quatre ans dans la marine à entretenir et réparer les moteurs d’hélicoptères, Jim n’a jamais hésité à conduire et à entretenir régulièrement la voiture, malgré son âge et sa rareté croissants. La Corvette a participé à des courses de dragster occasionnelles, utilisant un jeu de jantes de rechange équipées de pneus radiaux à paroi noire.

Jim et sa femme Lynn fréquentaient les salons de l’automobile dans le nord de l’État de New York. Le jeune James sautait dans le vide sanitaire situé derrière la cabine à deux places. Finalement, James a appris à conduire dans la voiture de son père, apprenant d’abord à passer les vitesses depuis le siège passager alors qu’il n’était encore qu’un enfant. James a toujours traité la voiture de manière responsable, en aidant à l’entretenir et à la laver. Lorsque ses années de lycée arrivèrent et qu’il y eut des soirées dansantes et des rendez-vous à prendre, Jim permit à son fils de conduire la Corvette. Finalement, James est devenu le propriétaire de la Split Window, mais pas avant qu’elle n’ait passé une partie de sa vie loin de la famille.

Jim et Lynn ont déménagé avec leurs trois enfants à Kendall, en Floride, une banlieue du comté de Miami-Dade. À l’approche de l’ouragan Andrew, Jim a travaillé avec diligence pour protéger sa maison contre l’une des pires tempêtes à avoir fait tomber des terres aux États-Unis. La maison a subi de graves dégâts dus au vent. Seuls la chambre principale et le garage ont survécu, en grande partie grâce à la préparation de Jim. La Corvette a été épargnée de presque tous les dommages, à l’exception de quelques éraflures infligées à la peinture (encore visibles aujourd’hui). La maison a été condamnée.

Dans le sillage économique de l’ouragan et des dégâts subis, la famille a connu des moments difficiles. Jim a été forcé de vendre la voiture, et comme l’acheteur était de retour dans le nord de l’État de New York, James et lui ont conduit le coupé à 1 400 miles au nord. Malgré la nature sombre de la conduite, Jim a fait de ce voyage une expérience agréable pour son fils. Il a insisté sur le fait que la vente était une situation temporaire, en insistant sur le fait que la voiture reviendrait à la famille. James était plus douteux, mais il est resté un passager de soutien. Jim s’est adressé à l’acheteur de la Split Window de 63, un collectionneur passionné de voitures, avec la même confiance. Il l’a informé, sans aucune ironie, que la voiture était simplement entreposée pour le moment.

Avec l’argent de la vente, Jim a lancé une nouvelle entreprise, et la voiture n’a jamais quitté son esprit. Après sept ans de travail assidu et de succès, il a commencé à envisager la possibilité de ramener la Corvette à la maison. Il fit connaître ses intentions à la famille. De façon presque fatale, un appel téléphonique est arrivé de New York seulement deux jours plus tard. La voiture devait être mise en vente, et Jim se voyait accorder un droit de premier refus. Le collectionneur avait tenu sa parole et la Corvette à vitres divisées est retournée en Floride.

James et moi avons terminé notre circuit rapide autour de l’île. Nous arrivons à un café de Worth Avenue, le moteur hésitant légèrement à s’arrêter de tourner. L’air étant plus calme autour de nous, James prend un moment avant que nous sortions pour raconter une autre histoire. Il n’y a pas eu de remise officielle des clés du coupé, explique-t-il. Il était entendu que la voiture lui était toujours destinée. La seule stipulation de son père était que la voiture devait être stockée correctement. Pendant des années, ils ont partagé la voiture dans un seul garage. James n’a qu’une vague idée de la valeur actuelle du Coupé en tant que rare survivant. Ce qui compte le plus pour lui, c’est qu’elle continue à vivre et à rouler. Devenu père récemment, il promet que sa fille recevra le même niveau de confiance qu’il lui a témoigné. Elle sera la troisième génération de la famille à avoir la joie de conduire cette Corvette bien-aimée.

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