Sortie de Grange

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Découvrez les légendes des voitures Kei des années 90 qui rendent Portland bizarre

Les résidents de la La ville de Roses a une drôle de devise : « Keep Portland Weird ». J’ai fait en sorte que toute histoire automobile se déroulant dans cet État serve ce slogan, et bien que ces adorables objets de transport personnel ne soient pas cultivés localement ou élevés en Oregon, ils font partie d’une nouvelle espèce d’importations qui ont trouvé un foyer accueillant ici.

En raison des lois américaines sur les importations (les voitures de 25 ans ou plus n’ont pas besoin d’être fédérées) et de la proximité relative de Portland avec la frontière canadienne, la composition des scènes automobiles dans le nord-ouest du Pacifique se modifie à mesure que de nouvelles voitures anciennes arrivent du Japon, de l’Europe et du Canada. Il y a ceux qui ne sont que trop familiers, les GT-R, Silvias, et le reste des icônes d’importation bien connues. C’est mieux que bien, mais il y a aussi quelques poches d’enthousiastes qui préfèrent le côté funky et non conventionnel du JDM.

L’histoire de ces micro-véhicules commence dans le Japon de l’après-guerre ; après la guerre, l’industrie automobile japonaise devait galvaniser la croissance locale malgré une situation économique difficile, et pour répondre aux besoins d’une population qui ne pouvait à l’époque s’offrir que des motos, les constructeurs automobiles ont proposé des véhicules ultra-compacts pour la mobilité des passagers ou la livraison des affaires. Des voitures, des camions et des fourgonnettes adaptés à la fois aux tâches rurales et urbaines. Ainsi, avec leurs petits moteurs et leurs conceptions simples, légères et efficaces, les voitures kei sont nées (kei jidōsha signifie « automobile légère »).

Avance rapide vers les années 90 : L’âge d’or de l’automobile au Japon, et les voitures kei sont restées un élément de base des transports japonais, remplissant une foule de fonctions. Des modèles remarquables ont été adoptés à l’échelle internationale, et comme de plus en plus de personnes peuvent bénéficier de cette loi de 25 ans, nous sommes heureux de constater que de plus en plus de personnes vivent à l’étranger, dans des endroits comme Portland ces derniers temps.

Pour cette histoire, mon guide dans la scène du kei serait Nick Singleton, fondateur et propriétaire de l’entreprise d’importation Driving Right. Ils connaissent le marché du JDM sur le bout des doigts et gèrent un service complet d’approvisionnement et d’importation qui met des clés étrangères entre les mains de fans américains. La prise de contact s’est avérée facile, et grâce à son réseau, nous avons pu lancer le projet avec un groupe bien équilibré de machines à kei.

Notre tournage a emmené ce remarquable convoi des allées d’entrepôts du sud-est vers un parking de l’université d’État de Portland, de l’autre côté de la rivière Willamette. L’expérience de se trouver dans ces voitures au milieu d’une circulation plus typique était comme être des invités d’une autre dimension aux proportions mal assorties. Tous ceux qui ont pu voir nos voitures miniatures ont attiré beaucoup d’attention. La plupart des gens ont déjà vu une supercar ou une chose de ce genre au moins quelques fois, mais les kei cars ne sont pas si fréquents. Nous avons souvent répondu à la question « Qu’est-ce que c’est que cette chose ? » et, au cas où vous poseriez la même question, nous avons rassemblé quelques petites biographies sur le gang.

Autozam AZ-1

Lorsque les amateurs de kei parlent de l’ABC, ils font référence à la trinité des modèles sportifs : A pour l’AZ-1, B pour le Beat et C pour le Cappuccino. Le coupé kei en photo est l’Autozam AZ-1 à moteur central. Parmi les trois, l’AZ-1 est considérée comme la plus radicale, avec le moins d’unités produites (la version Suzuki Cara est beaucoup plus rare, et la M2 encore plus). Suzuki a fourni le moteur turbo de 657 cm3, tandis que Toshiko Hirai de Mazda (connu pour la MX-5) a supervisé la conception. Malheureusement, la voiture ne s’est pas aussi bien comportée à sa sortie, elle était la plus exiguë et la plus chère de ses pairs. La récession de l’époque était le dernier clou du cercueil de la production, mais son concept inspirant et sa rareté ont donné à l’AZ-1 le statut de pièce de collection en vieillissant. Son design agressif et exotique lui donne l’apparence d’une voiture qu’un pilote de robot géant conduirait à la base chaque matin dans un dessin animé de Mech.

Cet Autozam AZ-1 de 1992 appartient à Bo Gaut, 29 ans. En fait, il est arrivé au port quelques jours seulement avant que ces photos soient prises, car j’avais prévu l’histoire pour l’accueillir. L’AZ-1 gagne rapidement en popularité en dehors de son marché intérieur à mesure qu’il devient accessible, et je ne pouvais pas manquer la chance de voir l’un des premiers arrivés.

Honda Street EX

Bo a également apporté sa Honda Street EX de 1992 – la version haute du célèbre véhicule de travail Honda Acty – qui était équipée en usine d’un 4×4 et d’un toit ouvrant. La deuxième génération d’Actys a été lancée avec un trois cylindres de 545 cm3 en position centrale, mais en 1990, elle est passée à 656 cm3. Les gens de la PNW aiment généralement l’aventure et l’utilité, alors voir une minuscule camionnette faite pour maximiser l’efficacité tend à les exciter. La rue est étonnamment spacieuse à l’intérieur, et Bo l’a déjà sortie en camping. Un peu puriste, il a installé des accessoires chromés et des miroirs d’origine, ainsi que de nouvelles enceintes. « En raison des fréquences japonaises, la radio ne capte que la station de jazz de Portland », remarque Bo.

Il a actuellement huit voitures JDM dans sa collection (dont cinq keis) et d’autres encore sont en cours de fabrication. Il dirige également une entreprise d’importation, en particulier de pièces et d’accessoires, bien nommée Bo’s Garage.

Honda Beat

Je connais Mike Todd depuis des années, bien qu’à 24 ans, il soit le plus jeune de ce groupe. Quand je suis arrivé en ville après avoir voyagé pour trouver d’autres curiosités automobiles comme la scène sur l’île isolée de Cebu, Mike m’a emmené faire une course de ramen dans sa Honda Beat de 1991 et a mentionné les voitures et les gens de la communauté locale des kei cars, et c’est d’ailleurs elle qui a suggéré cette histoire en premier lieu. Mike a acheté cette « mini-NSX » à Nick ; « Quand j’ai testé le véhicule, je n’ai pas pu m’empêcher de rire », raconte-t-il.

La Honda Beat à moteur central a été la dernière voiture approuvée par Soichiro Honda avant son passage, et comme mentionné, elle est le « B » de l’ABC des keis sportifs. Il a été conçu par Pininfarina, c’est pourquoi Mike a obtenu ce bouton de klaxon révélateur… Il a également ajouté un morceau d’ECU de Beat-Garage pour porter la ligne rouge à 9 500. Comme il est propulsé par un trois cylindres de 656 cm3 (une cylindrée similaire à celle de l’une de ses motos), il a glissé sur un kit d’échappement en acier inoxydable de Yoshimura – élevant le son de la Beat à un niveau proche de celui des motos de sport. La voiture a également reçu une suspension plus sportive de la part de MUGEN, spécialement conçue pour la Honda Beat.

Suzuki Cappuccino

Après que Nick Singleton ait vendu sa Honda Beat à Mike, il s’est procuré une Suzuki Cappuccino de 1992 – le « C » du kei ABC. Le roadster à moteur central avant est sans doute le plus populaire de tous, en particulier pour les importateurs, car son trois cylindres de 657 cm3 est turbocompressé, ce qui permet de tirer plus de puissance du moteur (par opposition à la Beat atmosphérique, par exemple). Elle a également acquis une certaine notoriété grâce à son rôle dans la Initial-D série d’anime qui a également fait entrer l’AE86 dans la culture pop. Ce Cappuccino est maintenant l’un des runabouts préférés de Nick : « Il est tellement agile, et il fait ce que vous voulez, quand vous le voulez… En plus, il glisse vraiment bien ! »

Elle était déjà un peu gonflée lorsqu’il l’a achetée, et heureusement, le propriétaire précédent s’est assuré d’utiliser des pièces de qualité de Monster Sport (anciennement connu sous le nom de Suzuki Sport Racing), notamment des bobinages plus rigides, un nouveau système d’admission et d’échappement et une puce électronique. « Le turbo est si fort et la poussée passe instantanément de zéro à plein régime quand il frappe », explique Nick. Il a fait le dyno du Cappuccino et a découvert qu’il avait une puissance de 72 chevaux. Cela peut ne pas sembler beaucoup, mais c’est le nombre enregistré aux roues, et il ne pèse qu’environ 1 600 livres. Nick s’est joint à certaines des séances d’autocross organisées au Portland International Raceway, et prévoit d’emmener la voiture sur la piste plus souvent. Après tout, le Cappuccino est le plus sportif des trois, et de ce groupe, il est le plus adapté à la course.

Suzuki Alto Works RS/R

Si l’Alto de Suzuki est peut-être l’une des voitures les plus civilisées de la gamme des kei, l’Alto Works RS/R est une exception enviable – la plus redoutable, la version la plus performante de la troisième génération avec un trois cylindres turbo de 657 cm3, des pelles décalées, des ailes et un quatre roues motrices. Cette Suzuki Alto Works RS/R de 1992 appartient à Matt Blum, 29 ans. Et même si elle n’est pas aussi exotique que l’AZ-1 ou sous forme de roadster accrocheur comme la Beat et le Cappuccino, elle est tout aussi sportive que l’ABC, et beaucoup considèrent l’Alto Works RS/R comme la supercar de la kei.

L’Alto Works RS/R est déjà sortie de sa boîte de réserve avec une série de folies, mais celle de Matt est encore plus sauvage ; elle est équipée d’un embrayage de rechange, d’un kit turbo et d’une ECU révisée – doublant la limite de puissance autorisée pour le kei à un chiffre ahurissant de 120 ! « Ce sera ma voiture d’hiver », a déclaré Matt avec un brin de malice. Il se sent chanceux ; c’est un défi de trouver un exemple propre de ce classique moderne puisque beaucoup d’autres exemples ont été fortement ralliés et autocroisés (pour de bonnes raisons). Il prévoit de faire de même, dans un avenir proche.

Subaru Sambar Essayez la XS

Matt a également apporté sa Subaru Sambar Try XS 1991 à traction arrière. « Essai » indique l’assiette non commerciale pour les passagers. Alors que d’autres constructeurs équipaient leurs kei de moteurs à trois cylindres, cette version particulière a reçu un quatre cylindres en ligne suralimenté de 658 cm3, situé à l’arrière. Il faudra encore plusieurs années avant que Subaru ne passe à la ligne trois pour le Sambar.

« J’ai toujours été un gars de JDM. Alors que les voitures américaines peuvent être grosses et excessives, les Japonais aiment fabriquer des machines qui sont compactes et minimalistes », m’a dit Matt. « J’aime juste les choses bizarres. » Il a cinq kei dans sa collection et dit que son Sambar Try est le kei van le plus rapide qu’il ait jamais conduit. Rapide étant un terme relatif bien sûr. « Les vents latéraux sur l’autoroute peuvent être un peu effrayants, mais ils peuvent faire du 75 mph, sans problème !

***

« L’importation de JDM est en nette augmentation. Les Japonais fabriquaient des voitures absolument incroyables dans les années 90, et maintenant que l’Amérique entre de nouveau dans cette ère, l’engouement pour les importations va continuer à augmenter », a déclaré Nick Singleton. « Les Japonais ne vendaient pas beaucoup de voitures ici, et s’ils le faisaient, ils offraient de meilleures options et des versions plus sophistiquées au Japon. Maintenant, les fans sont un peu plus âgés et ont un peu plus d’argent, et beaucoup d’entre eux veulent ces voitures qu’ils ne pouvaient pas avoir avant ».

« Toujours acheter local » n’est pas un slogan que les accros de l’automobile aiment adopter dans leurs habitudes d’achat, bien que le kei jidōsha L’invasion maintient des villes idiosyncrasiques comme Portland, dans l’Oregon, encore plus excentriques. Ces microvoitures agiles ne sont peut-être pas conçues pour la grande vitesse, mais malgré leur taille, elles sont assez pratiques et très amusantes. Le PNW vaut la peine d’être visité pour ses routes panoramiques sinueuses et sans fin, ses offres gastronomiques, ses microbrasseries et ses rencontres de voitures locales. Si vous avez la chance de voir l’un de ces keis dans la nature, félicitez-le et dites-lui bonjour !

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