Sortie de Grange

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Couvertures de magazines, voyages post-universitaires et deux Jaguar XK120 – Sortie-de-Grange

« Combien de jeunes de 20 ans travaillant à l’université avez-vous déjà entendu parler de ceux qui ont acheté une Jaguar XK120 dans les années 50 ? Après avoir rencontré Daryl Butcher, je peux en compter au moins un maintenant.

Daryl a acheté sa XK120 de 1951 en 1958 alors qu’il était étudiant en dernière année à l’université de l’Illinois, en payant avec 900 dollars de paiements présumés pour la voiture et une Plymouth de 48. Plus d’un demi-siècle plus tard, la XK120 que nous vous présentons sur nos photos est devenue ce que Daryl appelle son projet « rentrer à la maison », le remplacement à venir de sa première Jag, une quasi jumelle entièrement restaurée qu’il a trouvée il y a quelques années en 2016.

Je n’ai vu son premier exemple que dans des photos de sa collection physique, y compris des clichés comme celui qu’il a pris à la Forêt Pétrifiée sur la route 66 en 1959, sur le chemin de l’Illinois à la Californie, vu ci-dessus dans l’en-tête de l’article. Mais d’après ce que je peux voir, le remplacement est digne d’intérêt. Daryl avait été enchanté par les Jaguar XK à l’école primaire, et après l’introduction de la XK120 sur le marché américain, il est devenu une sorte d’encyclopédie sur son activité de sport automobile, en particulier lorsque Phil Hill conduisait.

« Qui aurait imaginé que de nombreuses années plus tard, je rencontrerais Phil Hill et sa femme Alma à plusieurs reprises, et que je ferais même cinq tours de piste avec lui sur le circuit de Laguna Seca ! Il conduisait une Blower Bentley de 1928, et je conduisais une Rolls-Royce 20/25 de 1935.

« Je connais des gens qui pensent à tort que les Américains n’apprécient pas les sports motorisés autres que la NASCAR, et ne pensent qu’en termes de constructeurs comme John Deere et International Harvester. Ce n’est pas toujours comme ça ».

Après avoir pesé sur le stéréotype commun des fans de course américains, Daryl a commencé à me montrer une photo d’une équipe de polo à moteur prise dans l’Illinois en 1926. L’ancien châssis de la Ford modèle T était équipé de cerceaux de roues de chariot sur les côtés, de sorte que les participants avaient quelque chose à se mettre sous la dent lorsqu’ils utilisaient des maillets pour chasser une balle dans un pâturage de vaches, d’une manière similaire au polo, mais avec une puissance différente.

« Ces soi-disant péquenauds de campagne ont réussi à combiner la course automobile avec le sport des rois et des reines. Imaginez le chaos qui a suivi lorsque deux équipes de ces véhicules ont participé à un concours ! » L’équipe de polo automobile sur la photo s’appelait « Les quatre fous » et Mike, l’un des membres, a participé à l’histoire de la XK120 de Daryl.

« Mike et son frère Tony dirigeaient une station Shell sur le tracé original de la route 66 lorsque la route 4 de l’Illinois était utilisée pour la route principale, et ils nous ont aidés, nous les lycéens, à conduire nos différents tacots. En fait, cette station Shell, celle de Soulsby, est située sur l’alignement du premier trottoir spécialement construit pour la route 66, et il se trouve qu’elle se trouve à environ trois miles de la maison de mes parents. Elle a été construite en 1926, l’année même où la photo de polo à moteur a été prise ».

Pendant ses années de lycée en question, Daryl conduisait une berline Chevrolet deux portes de 1937 qu’il avait peinte en gris colombe sur du bleu métallique, en utilisant les pinceaux qu’il pouvait rassembler dans le garage de son père. Il aimait la Chevrolet, mais grâce à quelques voyages scolaires, il s’est tourné vers la Jaguar.

En 1954, les étudiants du « club commercial » qui prenaient des cours de dactylographie, de sténographie, etc., vendaient des magazines pour financer un voyage à Washington D.C. Une douzaine d’entre nous ont pris le Greyhound pendant la nuit », se souvient-il.

En attendant l’arrivée du bus au terminal local, Daryl a acheté un magazine de voitures de sport qui présentait en couverture un XK120 blanc dont la finition brillante était dorée. Il a été fasciné par l’élégance et la beauté de la voiture, sa capacité à marier habilement un style opulent à la vitesse et à une ingénierie de haute performance.

Il a été très impressionné par la voiture après avoir lu cet article quelques dizaines de fois, et un an plus tard, la faculté du lycée a fait circuler les étudiants intéressés par les sciences aux journées portes ouvertes des ingénieurs des universités voisines.

« Nous sommes allés à l’université de Washington à St Louis, et quelques semaines plus tard, nous avons parcouru les 135 miles jusqu’à l’université de l’Illinois. Nous avons fait ce voyage en quatre voitures. Je me souviens de trois d’entre elles : la DeSoto 1954 de mon père, une Buick Century 1954, une nouvelle Pontiac Starliner décapotable, et la quatrième était, je crois, une Mercury 1950 de type « traîneau de plomb ».

« Ma mère, connaissant mon engouement pour les voitures de sport, m’avait fait une chemise sur le thème des voitures de sport. Elle était une superbe couturière. La chemise était blanche et comportait une MG TD, une Triumph et un roadster XK120 répétés dans un motif, et je portais cette chemise pour le voyage à l’université de l’Illinois.

« Lorsque nous sommes arrivés à l’aire de stationnement désignée et que nous nous sommes préparés à marcher jusqu’au campus d’ingénierie, un membre de la faculté de l’université est venu me voir en courant, tout excité par ma chemise. Il m’a dit qu’il avait un roadster XK120 blanc comme celui qui était sur la chemise, et qu’il devait juste en avoir un à lui pour le porter ».

Une chose en entraînant une autre, il a obtenu l’adresse de Daryl et ils lui ont envoyé des lettres dans les deux sens pendant un certain temps ; la mère de Daryl lui a fabriqué une chemise et lui a fait payer 5 dollars pour le travail, y compris le matériel. C’était au printemps 1955.

« Trois ans plus tard, je me suis retrouvé inscrit au programme de génie électrique de l’université de l’Illinois en tant que junior. Mon père et moi avions convenu de trouver un endroit pour trois d’entre nous pour vivre au rabais, et nous étions venus en voiture et avions loué un appartement de deux pièces au sommet de ce vieux château victorien qui se trouvait à environ un kilomètre du campus. Nous n’étions pas au courant à l’époque, mais il n’était pas « légal » que des étudiants célibataires de moins de 21 ans vivent dans des quartiers d’étudiants non agréés.

« Nous avons dû demander à un sympathique professeur de se porter garant pour nous et d’en assumer la responsabilité, et nous avons partagé le loyer de 70 dollars par mois entre nous trois. L’une de nos chambres était une cuisine, l’autre était la chambre et le salon. Nous avons tenu un registre de nos dépenses alimentaires pour les deux semestres où nous avons vécu et nous avons divisé le total par trois, ce qui a permis de régler les différences entre nos dépenses individuelles. Cela nous a permis d’obtenir un total de 95 dollars pour la nourriture de l’année scolaire. Nous avons appris à être très économes et à profiter de chaque repas gratuit offert par toute organisation se trouvant à proximité de notre vélo !

La Chevrolet de 1937 du lycée n’était plus avec eux, et le père de Daryl avait acheté un coupé d’affaires Plymouth de 1948 pour que son fils puisse l’utiliser à sa place.

« Cette Plymouth était vraiment une super voiture. Elle roulait comme une toupie. Nous l’avions équipée d’un moteur Sears Roebuck à bloc court, et elle figurait en bonne place dans mon éventuel achat d’une XK120.

« Tous les trois dans cet appartement, nous payions nos études. Je travaillais au laboratoire de recherche sur les antennes de l’université pour environ 1,25 $ de l’heure. Mon colocataire Dale étudiait la paléontologie, il travaillait donc comme étudiant assistant, conduisait une ambulance, servait de soda, avait des prêts et trouvait d’autres moyens de payer ses études. Il s’intéressait aux voitures de sport surtout pour leur style artistique, et un jour il est tombé sur une XK120 blanche dans un parking de voitures d’occasion près de l’université. Maintenant, quelles sont les chances que cette voiture ne soit pas la même que celle qui avait appartenu au type pour lequel ma mère avait fabriqué la chemise quelques années plus tôt ?

« Ça devait être la même voiture. Il y avait très peu de XK120, même dans tout l’État de l’Illinois à l’époque, et j’en étais convaincu. Je n’avais pas les moyens de m’offrir la voiture, bien sûr, mais Dale venait de recevoir la somme princière de 1 000 $ en subvention et se sentait un peu riche. Il a donc versé un acompte et s’est procuré la voiture. Je la voulais tellement que je ne pouvais pas la supporter !

« Dale a été accepté en troisième cycle à l’université de Chicago peu de temps après. L’université de Chicago n’était pas une université de concession de terres, mais une école privée, et les frais de scolarité allaient augmenter de façon spectaculaire par rapport aux 120 dollars par semestre que nous payions en tant qu’étudiants de premier cycle. Il n’avait plus les moyens de faire des paiements sur la XK120 en raison de cette nouvelle réalité, nous avons donc conclu un accord selon lequel je lui donnerais mon ancienne Plymouth en échange de sa participation dans la Jaguar, et je prendrais en charge ses paiements restants ».

Et c’est ainsi que Daryl est arrivé avec son premier XK120 de 1951. Il était convaincu qu’il pouvait se permettre de le payer car, bien qu’il lui restait une session d’été jusqu’à la fin de ses études, on lui avait déjà proposé un emploi chez Hughes Aircraft à Fullerton, en Californie.

« Me voici donc avec mon cousin et ma XK120 avant de partir pour la Californie. C’était l’une des seules fois où il y avait la recharge. La capote n’était utilisée en Californie que s’il pleuvait abondamment, ce qui, comme vous le savez, peut être assez rare. Pendant cette session d’été avant la remise des diplômes en 1959, j’ai eu le plaisir de conduire la voiture en tant qu’étudiant, et non pas en tant que riche étudiant de la fraternité de Chicago, mais en tant que membre d’une famille de mineurs de charbon. Je me souviens qu’il y avait quelques MG et une Porsche dans les environs, mais c’était tout ce qu’il y avait de mieux en matière de voitures de sport importées.

« Assez vite, j’ai dû commencer à préparer la voiture pour son voyage de plus de 2 000 miles vers la Californie. »

La première chose que Daryl a faite a été de monter la voiture pour la faire réviser au garage de Mike, celui mentionné au début de l’histoire. Ils ont mis la voiture sur le pont élévateur à un cylindre, ont placé le réservoir d’huile sous celui-ci, ont soulevé l’entonnoir, ont retiré le bouchon du carter d’huile et sont allés dans le bureau pour se détendre et discuter pendant qu’il se vidangeait. Lorsqu’ils sont retournés dans le garage, le sol était couvert d’huile.

« Personne n’a jamais entendu parler d’une voiture qui contenait douze litres d’huile, alors j’avais un gâchis à nettoyer. Nous n’avons rien trouvé de défectueux à part ça pendant que nous faisions le reste de la vérification, et ça semblait bien fonctionner. Les bougies semblaient également en bon état, alors nous l’avons déclarée prête à rouler sur la route principale vers la Californie.

« Mon camarade de classe de l’école primaire et du lycée, récemment démobilisé de la marine, et moi-même avons rangé tout ce que nous possédions dans le petit coffre de la voiture et derrière le siège, entassés avec le toit et les piles, puis nous sommes partis la première semaine de septembre 1959 pour le long voyage vers l’ouest ». C’était un an et un mois avant le premier épisode de la série télévisée classique de Martin Milner et George Maharis Route 66.

« Nous nous sommes dirigés vers l’ouest, et comme c’était en septembre, il faisait de plus en plus chaud au fur et à mesure que nous avancions. Le premier jour, nous sommes arrivés à Shamrock, au Texas. Nous avons trouvé un peu d’ombre plus tard au Nouveau-Mexique, et nous nous sommes reposés sous le seul arbre pendant des kilomètres. Nous avons continué à forger en passant par Albuquerque et Gallup, puis nous sommes arrivés en Arizona. Nous avons passé les panneaux Jackrabbit Gasoline, Winslow, et n’oublions pas Winona. Nous avons fait toutes les choses habituelles. Nous avons regardé le désert peint et la forêt pétrifiée et nous sommes allés sur la rive sud du Grand Canyon. Nous sommes allés au cratère de météores et nous étions trop serrés pour payer la vue. Nous sommes restés dans un motel wigwam. Nous avons eu un véritable coup de soleil ».

Finalement, les deux amis sont arrivés en Californie, mais ont fait quelques kilomètres supplémentaires pour se rendre aux lacs des montagnes du San Bernardino. Pendant tout ce temps, la voiture a fonctionné parfaitement. « Même dans le désert à midi, elle n’a jamais surchauffé une seule fois et nous avons rarement roulé à moins de 100 km/h.

Peu de temps après, Daryl a passé deux ans sur des sites de radar éloignés en Alaska après avoir conduit la Jaguar sans arrêt jusqu’en Illinois par ses propres moyens. Son père a beaucoup travaillé sur la Jaguar une fois qu’elle est arrivée, notamment en la repeignant et en la garnissant de nouveaux tissus, comme le rappelle Daryl. « Papa a laissé un ami mécanicien régler la voiture. Il l’a emmenée faire un tour et comme le capot n’était pas correctement verrouillé, elle s’est ouverte et s’est complètement détachée de la voiture et s’est retrouvée enroulée comme du papier d’aluminium. Papa s’est désintéressé et nous avons vendu la voiture à un type de St Louis. À mon retour, j’en ai cherché une autre, qui a été utilisée pendant plus de 50 ans.

Daryl a finalement pris la chose au sérieux en mettant un terme à sa recherche en 2016, et en a rétabli une de la manière la plus simple. « Un gentleman en Floride avait trouvé une grange virtuelle et était allé jusqu’au bout avec une reconstruction totale. Il a fallu quelques années pour la restaurer, mais j’ai acheté la voiture et l’ai fait expédier en Californie où je l’apprécie depuis, tout comme je l’ai fait après l’université ».

Bien que la « nouvelle » Jag de Daryl ait un intérieur bronzé alors que sa Jag originale était rouge, elle est de la même année et très proche de l’esthétique de celle qu’il avait à la fin des années 1950. Mécaniquement, c’est encore mieux, comme il me le dit avant que nous nous séparions. « Il y a une amélioration majeure. Il est équipé d’une boîte de vitesses Tremec à cinq rapports, il porte le système d’échappement double XK140 en acier inoxydable, il a les plus grosses soupapes qui vont se loger dans la tête, et a une compression de 9:1. Il est en effet très agréable à conduire, mais là encore, je pensais que c’était le cas depuis 1958 ».

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