Sortie de Grange

Sortie de Grange : Annonces & Conseils d'achat

Comment transformer une Porsche 911 de course de manthey en un hommage de course à Herbie The Love Bug

Photographie de Robb Pritchard et Olivier Defeche c/o Pascal Witmeur

Si vous avez regardé les 24 heures de l’année dernière Spa, vous vous souvenez sans doute de l’incroyable performance de Kévin Estre, qui a conduit la Porsche RSR de GPX Racing, livrée dans le Golfe, à une victoire méritée dans une course très difficile et aux conditions climatiques changeantes. Mais où la Porsche suivante a-t-elle fini ? L’histoire a l’habitude de ne rappeler que les vainqueurs… à moins, bien sûr, que vous ne fassiez quelque chose de très spécial. Habiller une 911 de course Manthey-Racing pour qu’elle ressemble à une coccinelle classique est certainement une bonne chose, et comme me l’a dit le chef de projet Pascal Witmeur, ce n’était pas seulement une idée stupide pour rire – il y a une véritable histoire derrière ce joli mélange de voiture de course et de Love Bug.

Je ne le savais pas avant de rencontrer Pascal, mais il s’avère que je connais certains de ses travaux antérieurs. Quand j’étais jeune garçon aux 24 heures de Spa en 1995, j’ai souri en voyant la Peugeot 806 MPV (lire : monospace), un peu déplacée, courir contre les voitures de tourisme BMW, Opel et Audi de l’usine. Qualification en 12th C’était en fait un concurrent assez sérieux et bien qu’il ait pris sa retraite, je m’en souviens encore aujourd’hui.

Il semble que Pascal a l’habitude de prendre le chemin le plus amusant en matière de course, et il n’est pas surprenant qu’il soit également l’un des fondateurs de la VW Fun Cup, merveilleusement populaire, dans le cadre de laquelle les courses de coccinelles tubulaires sont dirigées par des corsaires du week-end. En d’autres termes, Pascal n’est pas étranger à la concrétisation d’idées inhabituelles. En outre, il est lui-même un pilote très compétent et, en 40 ans de carrière, il a couru en F2, F3 et participé huit fois au Mans, y compris en groupe C.

Il est plus connu sur son circuit local – Spa-Francorchamps – où il a participé à la course de 24 heures à 28 reprises, la plupart du temps en BMW. Avec un meilleur résultat de 2nd en 1999, son souvenir préféré est celui de la Peugeot 806, qui est la première fois qu’il a vu des gens applaudir vraiment à la voiture… une expérience qu’il allait revivre dans ce projet Herbie. Ainsi, loin d’être juste l’idée folle qu’on pourrait avoir d’une première impression, Pascal savait exactement ce qu’il faisait dans le cas de cette Porsche unique.

Le premier plan n’était pas la course de GT à Spa dans une 911, mais il était en fait beaucoup plus ambitieux. Pour célébrer le demi-siècle de la sortie du premier film de Herbie, quelqu’un a approché Pascal avec l’idée de faire courir au Mans une voiture LMP3 avec un capot style Coccinelle à l’avant. Les membres de l’Automobile Club de l’Ouest (A.C.O), l’organisme organisateur de la course, ne sont cependant pas connus pour leur sens de l’humour et ils l’ont rejeté avec la réfutation bourru de ne pas être dans le show business. Jusqu’à ce qu’Eric van de Poele, un vieil ami de Pascal et le meilleur pilote des 24 heures de Spa, en parle à Stéphane Ratel.

Ratel, légende de la course de GT et organisateur de Spa 24, était beaucoup plus ouvert à un tel projet, notamment en raison de la publicité qui y était associée. Il y a eu quelques petits problèmes cependant. Le financier de la LMP3 n’était pas intéressé par une participation à Spa, et la course n’était qu’à deux mois d’intervalle. Mais on ne peut pas faire de course pendant quarante ans sans se faire des amis dans l’industrie, et Michel Deman, un fournisseur bruxellois de belles voitures, a contribué à la réalisation du projet.

Les 24 Heures de Spa sont la pierre angulaire des meilleures équipes de course GT du monde, mais une 911 en spécification GT3 (pas le modèle, 911 GT3, mais une 911 construite pour concourir sous les règlements GT3) était encore un peu au-dessus du budget, d’environ 150 000 €, alors la voiture de base qu’ils ont choisi à la place était une Manthey-Racing GT Cup MR. Elle ne correspondait pas à une voiture de type GT3, bien sûr, mais développée pour la très populaire série VLN du Nürburgring, c’était un bon compromis.

Acheté d’occasion mais avec seulement une poignée de kilomètres au compteur, à 300 000 euros, il était 150 000 euros de moins que la GT3-spec – une véritable aubaine, relativement parlant. Mécaniquement prête pour la course, seule la carrosserie avait besoin de travail, mais essayer de trouver quelqu’un qui pourrait faire un Herbie d’une 911 moderne ne donnera pas beaucoup de résultats sur Google… C’est là qu’est apparue la capacité de Pascal à amener les gens à faire des choses qu’ils n’avaient jamais imaginé faire auparavant.

A l’époque, le travail d’Olivier Defêche consistait à concevoir les carrosseries des voitures LMP1 de Toyota. Il avait vu le rendu de la Herbie LMP3 qui a lancé ce projet, mais il savait que le concept pouvait être poussé beaucoup plus loin sur une forme de 911 que sur un prototype de voiture LMP. Et c’est exactement ce que Pascal lui a demandé de faire, il ne pouvait pas refuser la chance de se mettre au défi de voir ce qui pouvait être possible dans la conception des voitures de course. « Une Coccinelle, même après toutes ces années, et les évolutions de Porsche, partagent toujours quelques lignes communes. Mais c’était en fait beaucoup plus un défi que n’importe quel projet LMP1 », a-t-il déclaré avec un haussement d’épaules.

Avec une combinaison de stylo et de papier, un programme de CAO de premier ordre et un sérieux manque de sommeil, il a élaboré le design pour faire du Herbie GT une réalité. Le travail a été rendu un peu plus facile grâce au procédé de photogrammétrie qu’il développait, qui prend des scans très détaillés qui sont ensuite transférés directement dans le programme de CAO. Malgré cela, il a fallu plus d’un mois de travail presque constant pour obtenir un design correct.

En utilisant les mêmes points de montage que le Manthey-Racing MR, le kit de carrosserie était un autre briefing de conception important, mais aussi l’échelle de temps incroyablement courte entre l’idée folle et la voiture de course folle est devenue un peu un problème, de sorte que tout ce qu’Olivier voulait avoir sur la voiture n’est pas arrivé à la version finale. Le remodelage des phares avant pour qu’ils soient plus arrondis est une partie qui sera modifiée pour l’avenir, mais pour la course inaugurale de la voiture l’année dernière, il a simplement utilisé des feuilles de vinyle pour que les phares paraissent moins allongés (comme les gens récupèrent parfois les phares des 996 pour ressembler à ceux des 997). Il a fait de même avec du noir au-dessus des portières, afin de donner au profil latéral l’apparence de portières plus hautes, semblables à celles d’une coccinelle.

Pour les moules, il connaissait une entreprise appelée Design Stone qui possédait une machine CNC plus haute qu’un panier de basket, qui est normalement utilisée pour couper des blocs de pierre pour la Fondation du patrimoine belge pour la restauration des châteaux. Carat Duchatelet, qui fabrique habituellement des limousines et des voitures blindées, a fourni l’outillage et réalisé l’ensemble du kit en fibre de carbone, et a également mis la touche finale aux panneaux montés… Loin d’être le fait de quelques amis bricolant quelques panneaux en fibre de verre, le travail a été réalisé pour un coût d’environ 200 000 euros.

Et quand la voiture a été prête pour la première extorsion, elle avait aussi un nom. « Au Royaume-Uni, Herbie est un garçon », explique Pascal. « Mais en France et en Italie, c’est une fille, alors on l’a appelée Juliette. » Pascal, bien conscient de l’intérêt que la voiture allait susciter, a voulu faire tout son possible pour une exposition maximale et l’arrivée de pilotes connus dans l’équipe aurait été d’une grande aide à cet égard. Pour donner à la voiture sa première course, il a fait appel à son filleul, un certain Maxime Martin. Aston Martin lui a accordé une dispense spéciale pour sortir de son contrat WEC, mais un léger problème de frottement de pneu a interrompu le test. Mais ce n’était rien comparé au problème qui allait se produire…

Pour la course, Pascal voulait aussi une équipe intéressante au volant. Il a eu un contact avec Josh Hill, le fils du champion du monde de Formule 1 de 1996, Damon Hill, qui était intéressé par une course inhabituelle et a également invité son ami Freddie Hunt, le fils de James Hunt. Convaincu que le fait d’avoir quatre fils de champions de F1 au volant donnerait encore plus de visibilité au projet, Pascal a décidé que Mathias Lauda et Marco Andretti accepteraient également de se joindre à la liste.

Mais Hill, le premier à bord du projet, en a malheureusement été le premier à en sortir, lorsqu’il est tombé malade quelques jours avant la course. Comme Hill ne pouvait pas faire partie de l’équipe, Hunt a décidé qu’il n’était pas intéressé à conduire sans son ami, et donc avec les qualifications sur le point de commencer, Pascal a été confronté à une petite énigme.

La journée a été sauvée par Loic, le fils du financier du projet Michel Deman, qui, bien qu’il n’ait pas couru depuis quelques années, sait parfaitement ce qu’il fait au volant. La Porsche-Beetle, Juliet, était un peu différente de sa Tyrrell habituelle, qu’il pilote avec beaucoup de succès dans le championnat de Formule 1 historique, mais si vous arrivez à faire courir une F1 des années 1970 dans les rues de Monaco, j’imagine qu’une GT est un pas en arrière en termes de défi. Un autre vieil ami, ancien coéquipier et compagnon de route de Spa, Marc Duez, a été contraint de sortir de sa retraite, bien que, comme l’explique Pascal, il ait protesté contre le fait qu’il était trop gros et trop vieux.

Une autre conductrice très connue qui a dit oui à quelques jours d’intervalle est la conductrice frisonne Angélique Detavernier, qui est montée récemment sur le podium du Championnat d’Europe GT4. Un autre ami de Pascal, Stéphane Lémeret, qui est d’abord journaliste, mais aussi un chauffeur très compétent, est venu compléter l’équipe de dernière minute.

Ainsi, la plus grande et la plus prestigieuse course de GT au monde a eu un participant supplémentaire qui a apporté une toute nouvelle dimension à l’événement, un quart de siècle après que Pascal ait couru avec la Peugeot 806 MPV. Une imposante grille de départ de 73 voitures était inscrite, et étant 40 ch moins puissante et 200 kg plus lourde qu’une GT3 pleine de sang, Juliet devait suivre la queue du peloton. Mais si l’on met un pilote compétent au volant d’une Porsche préparée pour la Manthey-Racing, il (ou elle, dans le cas d’Angelique) fera de son mieux pour effectuer des tours rapides.

Bien qu’à 6 secondes de la pole, Deman a qualifié Juliet en 69thqui, comme le souligne fièrement Pascal, n’était pas la dernière place. Il admet que cela indique davantage la qualité du pilote Deman que les capacités de la voiture. Mais malgré le poids supplémentaire de la carrosserie et sa forme manifestement peu orthodoxe, Juliet est en quelque sorte plus rapide dans les lignes droites qu’une 911 MR standard. « Je ne peux pas expliquer cela », dit Pascal. « Une étrange interaction entre les panneaux de la carrosserie et l’aérodynamisme… Ou peut-être est-ce l’esprit de Herbie qui aide. »

Pendant les premières heures de la course, Deman a eu une véritable bataille avec la queue du peloton et a fait quelques bons dépassements, au grand dam de ceux qu’il a dépassés, mais la voiture a vraiment pris son envol lorsque la pluie a commencé à tomber. Le manque de puissance étant moins évident et l’ABS développé par Manthey-Racing faisant son travail sous la pluie, Deman a pu faire une course correcte. « Quand nous avons dépassé d’autres voitures, les pilotes n’étaient pas très contents car ils avaient l’air un peu stupides », a déclaré Pascal sans aucune excuse.

D’autre part, Duez a conduit un soir et est reparti un peu surpris de l’expérience, car les personnes qui n’étaient pas passées par là ont adoré la voiture. « Il y avait des gens, des adultes et des journalistes, qui parlaient vraiment à la voiture », sourit-il, stupéfait. « Je n’avais jamais vu ça avant ! »

Juliet était plus un exercice visuel qu’une véritable course de position, donc sur une piste traîtrement humide avec les meilleurs travaux et des équipes semi-professionnelles prenant chaque tour comme une course de sprint, il était inutile de se mêler à des batailles aussi féroces, et elle a donc été conduite dans les stands. Cela a suscité l’inquiétude de nombreux spectateurs, et Pascal a expliqué que Juliet n’aimait pas le bruit des grosses Bentley V8 lorsqu’elles arrivaient derrière elle. Elle a aussi failli se faire couper le nez par une Ferrari, alors elle allait bouder dans sa chambre pendant quelques heures… « Et la nuit, quand nous l’avons mise à l’écart, des journalistes sont venus me demander ce qui n’allait pas, alors je leur ai dit que Juliet avait peur du noir.

En raison de la sévérité des conditions météorologiques, la course a été interrompue pendant la majeure partie de la nuit, mais lorsque les voitures ont été conduites à nouveau le lendemain matin, Juliet a été accueillie par des acclamations venues de tout le circuit. « C’était incroyable », dit Pascal. « Je savais que ce serait une chose amusante à faire, mais je n’imaginais pas la réaction qu’elle aurait ! » Nous espérons la revoir à chaque fois que la vie et le sport automobile reprendront leur rythme.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *