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Char d’assaut italien, ou Alfa Romeo Spider 1975 ?

Histoire par Laura Ferriccioli
Photographie par Marco Annunziata

Après avoir entendu parler de sa préparation au cours des derniers mois, j’ai été ravi de rencontrer Rudolph en personne il y a quelques jours.

Rudolph est un Alfa Romeo Spider de 1975, ou comme certains pourraient l’appeler, un « Duetto Coda Tronca ». Le mécanicien qui a transformé la petite Alfa guillerette en la machine photographiée ici avait une autre façon de la décrire : « Eh bien, c’est une sorte de tank maintenant ! »

Presque tout a été modifié dans et sur cette voiture pour la rendre plus sûre et plus solide. La longue liste de changements et d’ajouts qu’elle a reçus a pour but d’affronter l’un des rallyes d’endurance les plus excitants et les plus éprouvants de la planète : le Peking to Paris Motor Challenge – 14 000 km (environ 8 700 mi) à travers 13 pays couvrant deux continents.

Rudolph fait partie des 108 voitures produites avant 1976 qui feront presque la moitié du tour du monde pour effectuer ce parcours cet été. Ce rallye extrêmement exigeant et peu fréquenté ne marquera que la 7e édition depuis la première édition en 1907. Il ne s’agit pas d’un défilé empruntant un nom, et pour pouvoir gagner en 2019, le parcours complet doit être effectué en 36 jours seulement.

Le Spider est l’une des quelques voitures italiennes à prendre part à la compétition, qui comprend des épreuves quotidiennes et des épreuves spéciales tout au long de l’événement. Pour cette équipe, composée d’un père et d’un fils, il s’agit de leur premier Peking to Paris. Il n’y a pas de mots pour décrire l’atmosphère pétillante qui les entoure, remplis qu’ils sont d’attentes à la fois discrètes et vagues. J’ai été heureux de m’imprégner de leur excitation ces derniers jours.

« Tout le monde nous disait que nous étions fous parce que le Spider n’a pas de pedigree de rallye », explique Matteo, 25 ans. Mais lui et son père étaient convaincus que l’Alfa conviendrait parfaitement à leurs besoins. De plus, « dans notre collection de voitures classiques, il y avait toujours un manque flagrant d’Alfa Romeo ! ».

Le nom complet de la voiture est Rudolph l’Alfa au nez rougeMatteo a choisi ce modèle après qu’un ami américain lui ait dit que la voiture lui rappelait le petit renne timide qui guide le Père Noël dans le monde entier. Outre la coloration évidente du nez de la voiture, un Rudolph rampant a été peint sur la carrosserie, sur les ailes avant, à la main par la sœur du mécanicien, une artiste talentueuse. Une fine bande verte a été ajoutée au rouge et au blanc de l’univers de Rudolph pour donner au Spider un subtil motif de drapeau italien.

« Le moteur de deux litres a été modifié avec tous les composants modernes nécessaires, comme des alternateurs et des bobines modernes, une double pompe à essence, un embrayage à face en cuivre et d’autres nouvelles pièces », me dit Matteo. Un travail considérable a été effectué sur le réservoir de carburant en particulier. Il a été entièrement refait afin de pouvoir contenir suffisamment de carburant pour 500 km de conduite à la fois (ce qui correspond à la distance parcourue quotidiennement pendant le trajet Pékin-Paris, plus ou moins).

Il est maintenant positionné dans le coffre, niché dans son environnement, contre les deux roues de secours, sa forme sur mesure permettant de ranger tout le nécessaire pour le rallye, sans perdre un centimètre.

Comme vous pouvez le voir sur ces photos, le châssis a également été renforcé et une cage de retournement complète protège l’intérieur de la voiture. Les pare-chocs ? Ils ont été renforcés bien sûr, avec de grandes sections tubulaires semi-discrètes en métal qui protègent les feuilles d’acier originales des années 70.

Une nouvelle plaque de protection à l’avant du véhicule protège le carter d’huile et la boîte de vitesses, tandis que le différentiel est enfermé dans une cage spéciale conçue pour le protéger des terrains les plus accidentés de la route. La suspension a été mise à jour pour répondre aux exigences de l’itinéraire, et comporte maintenant un arrangement de doubles ressorts superposés.

Le système d’échappement provient d’une Alfa GTA avec un tuyau d’échappement court à sortie latérale pour éviter le risque d’arracher une version plus longue tout en gagnant du poids. Comme cet arrangement est assez bruyant, ils ont également installé un système d’interphone à écouteurs pour se parler dans leur cabriolet très exposé aux éléments. La liste des détails qui ont été ajoutés et améliorés dans l’habitacle est impressionnante et pratique, notamment un mécanisme manuel de lève-vitre rapide, un pommeau de levier de vitesse ergonomique fait sur mesure, quelques témoins de température d’huile et d’eau, des interrupteurs pour les ventilateurs et les feux de route ajoutés, et bien sûr un tas de prises USB, entre autres choses. Le tableau de bord et l’instrumentation sont d’origine.

Un film spécial appliqué sur le verre rendra le pare-brise avant plus épais et plus résistant : « J’ai fait tellement de recherches là-dessus ! » s’empresse d’ajouter Matteo. Au total, il a fallu deux ans pour préparer entièrement la voiture. Le père de Matteo, Roberto, a personnellement supervisé tous les travaux initiaux effectués sur le Spider. C’est un pilote très expérimenté de 64 ans qui participe régulièrement à des courses sur le circuit automobile de Goodwood, il en sait donc plus que la moyenne. Cela fait également plus de dix ans qu’il envisage de faire le Peking to Paris, et il partage l’exubérance juvénile de son fils lorsqu’il parle du rallye. Après tout, c’est une chose de réaliser un désir personnel, mais c’en est une autre de le partager avec quelqu’un qu’on aime.


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