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Cette Ford de 1937 est une camionnette de lycée – Sortie-de-Grange

Alec Harrell-Carlson n’est pas un jeune de 17 ans comme les autres. Quand un jeune homme de 17 ans veut avoir l’air cool sur le parking du lycée, il emprunte la nouvelle série 3 de son père. Alec, en revanche, a passé des années à restaurer méticuleusement une berline Ford de 1937 dans le même but. En bref, Alec a compris.

Mais cela ne devrait pas être une surprise, car sa famille est impliquée dans le hot-rodding du sud de la Californie depuis ses débuts, et son grand-père possédait le célèbre dragster modifié « Winged Express » au milieu des années 60. Alec lui-même maintient en vie cet héritage familial dans le domaine de l’automobile, et il s’étend bien au-delà de sa Ford. Il restaure des radios d’époque pendant son temps libre, travaille comme assistant mécanicien dans un musée de l’aviation et fait visiter le musée de la conduite automobile à El Segundo, en Californie. Sa passion pour la technique s’est certainement manifestée dans son travail en 1937.

Cette Ford est l’une des plus propres des années 37 de la SoCal, l’une des rares à ne pas être tombée dans les griffes des hot rodders et des customiseurs au fil des décennies. Alec a conservé la voiture presque entièrement à l’état neuf, et les modifications qu’il a apportées ne font que rafraîchir la période de cette voiture. Une conversion hydraulique de l’ancien système de freinage à câble était presque une nécessité pour une voiture de cet âge, et les ressorts de chute avant de deux pouces lui donnent une position parfaite, ni trop haute ni trop agressive. Pendant ce temps, à l’arrière, les silencieux d’origine Ford ont été remplacés par des packs de verre Smithy d’époque, ce qui donne un peu plus de mordant au grincement de gorge du V8 à tête plate. L’intérieur est presque entièrement d’origine, et les garnitures, en particulier, sont toujours en place après 76 ans. Dans l’ensemble, c’est un objet qui attire énormément l’attention.

Il y a quelque chose d’incroyable à conduire une Ford à tête plate, et cette voiture en particulier le démontre parfaitement. Ce n’est pas une voiture rapide – pour être honnête, c’est tout sauf ça. Elle n’est pas particulièrement luxueuse, ni raffinée, ni confortable. Elle n’est pas époustouflante dans les virages, et la conduire dans un trafic rapide peut être tout simplement terrifiant. Cela dit, elle reste l’une de mes voitures préférées de tous les temps, pour la simple raison que conduire une Ford V8 ancienne me rappelle (peut-être plus que toute autre voiture) que je pilote une machine vivante, qui respire. Tout ce que je vois, tout ce que je touche et tout ce que j’entends a une texture. C’est une expérience suprêmement tactile que les voitures plus récentes et plus raffinées semblent cacher à leurs conducteurs. Il y a une symphonie absolue de bruits mécaniques chaque fois que je m’éloigne d’un feu rouge ou que je tourne dans un virage. Le moteur lui-même crépite et grogne lorsqu’il monte en régime. Pas violemment – juste assez pour me rappeler qu’il est là. La transmission ronronne doucement tandis que la synchro usée glisse en seconde. Les ressorts du siège gémissent en signe de protestation lorsque je prends un virage un peu trop serré, et la roue géante en bakélite frémit pour me faire savoir que je prends les choses trop au sérieux.

Ce n’est que la partie émergée de l’iceberg, en fait. Il y a dix mille petits sons, odeurs et sensations tactiles qui accompagnent cette voiture lors d’une promenade. Je m’attendrais à ce que cela devienne ennuyeux, mais ce n’est jamais le cas. Cela ne fait qu’approfondir le lien entre la machine entraînée par l’huile, les engrenages et les pistons, et celle entraînée par le sang, les nerfs et, à l’occasion, un sandwich au jambon.

Si l’idée de tous ces petits bruits et sentiments ne vous plaît pas, très bien. Il y a beaucoup de voitures pour vous, et presque toutes font de meilleurs trajets quotidiens que la Ford de 1937, d’un point de vue purement pragmatique. Mais pour certains d’entre nous, il n’y a pas de substitut.

Photographie de Sean Lorentzen

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