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Cette Corvette et Dick Guldstrand sont d’une autre époque – Sortie-de-Grange

Histoire et photographie par Alexander Bermudez – Automobiliste

Lorsque je prends la ligne intérieure du huitième virage du Willow Springs International Raceway, il y a toujours un moment fugace où la voix de Dick Guldstrand résonne à travers mon casque. « Tu dois être patient Alex ! Va dans le virage neuf aussi profond que tu peux et quand tu penses que tu ne peux pas aller plus profond, compte jusqu’à trois, puis freine et tourne ! » Les conseils sonores mais comiques de Dick provoquaient inévitablement des rires et parfois même un survirage à l’entrée du virage neuf, ce dernier jetant ma voiture dans le champ comme un déchet indésirable. Mais c’était dimanche…

Lundi, j’ai franchi les portes du nouvel emplacement de Guldstrand à Burbank, en me rappelant d’éviter l’obligatoire « C’est bon de te voir Dick », car Guldstrand juxtapose invariablement ma plaisanterie éculée avec « Il vaut mieux être vu que vu », une déclaration quelque peu surprenante pour un homme approchant les quatre-vingt-dix ans ! Cette fois-ci, pour tenter d’éviter le sujet de la mortalité de Dick, j’ai donc entamé le dialogue avec « Hé Dick ! Il m’a répondu avec désinvolture : « Eh bien, jeune homme, je suis vieux et malade, mais je suis toujours amical ! Nous avons ri, nous nous sommes serrés la main et sommes entrés dans sa boutique très fréquentée.

La visite de Dick s’apparentait à une étude approfondie de l’évolution de la Corvette. Tout était représenté, des voitures à essieux pleins d’origine à la toute nouvelle C7, certaines en os et d’autres très modifiées, mais toutes attendant patiemment un peu de magie Guldstrand. Une voiture m’a immédiatement coupé le souffle, une C1 cabriolet Artic Blue 1959 avec un intérieur en cuir rouge ! Guldstrand, sentant ma profonde appréciation, m’a suggéré de prendre la voiture pour un jour ou deux. Qui pourrait résister à une telle offre ? Quelques appels ont été passés pendant que je me promenais dans le magasin, puis j’étais en route !

La Corvette s’est dirigée majestueusement vers Pasadena, escortée par le grondement mélodieux du V8 à bas régime qui a attiré l’attention de tous ceux qui étaient à portée de voix. L’habitacle ouvert caractéristique illustre le meilleur du design des années 50 et s’intègre parfaitement à l’extérieur bleu de la voiture. Le tableau de bord est un ensemble opulent de courbes sensuelles entourant un tachymètre central. Un volant magnifiquement conçu encadre le tout d’une manière que seul Harley Earl aurait pu concevoir, dans son dernier opus avant la retraite.

Cependant, si la conception esthétique de la Corvette était une célébration de l’apogée de Detroit, alors sous la fibre de verre se trouve une série de rappels étonnants du chemin parcouru depuis lors. Aucun des deux rapports avant de la voiture n’étant capable de suivre le trafic autoroutier actuel, la transmission Powerglide n’est rien d’autre qu’une relique instantanément rendue obsolète par le Federal Aid Highway Act du président Eisenhower. Il en va de même pour les freins à tambour qui sont étonnamment lents à réagir et pour la direction, tout aussi paresseuse. Ensemble, ils font de la conduite une expérience quelque peu traître qui, si elle est banalisée, se terminera en larmes. Mais c’est un petit prix à payer pour l’abondance sans fin de sourires joyeux laissés dans le sillage de la voiture.

Peut-être que la grandeur arborée du boulevard de l’Orangeraie de Pasadena aurait été le parfait complément au design extravagant de cette Corvette, mais ma nature myope a écarté ce bon sens en échange des courbes exigeantes de la Glendora Mountain Road. Ainsi, dans ce qui est devenu habituel, j’ai orienté la voiture vers le nord, vers les montagnes de San Gabriel, mais pas avant qu’un parfait inconnu ne bondisse, caméra à la main, sur mon chemin ! Les sabots de frein de l’époque des années 50 se sont brusquement enfoncés dans les tambours lorsque j’ai appuyé le plus fort possible sur la pédale de frein et, à mon grand soulagement, la voiture s’est arrêtée en douceur. L’étranger, un jeune homme d’une trentaine d’années, avait demandé la permission de photographier la voiture ; j’ai dû le faire, après tout, c’était son jour de chance !

Une fois dans les montagnes, la voiture a lentement navigué sur la pente raide de la route sinueuse. Le volant engourdi n’avait aucune intention de communiquer ; le siège et les pédales non plus, mais avec l’articulation souple de la suspension, ils ont réussi à me détendre. J’ai conduit de nombreuses voitures sur cette route, toutes à un rythme que la plupart considéreraient comme imprudent, mais pour la première fois, je n’avais guère d’autre choix que d’apprécier vraiment la beauté de mon environnement qui se déplace lentement. Nous avons finalement atteint le sommet, juste à temps pour profiter de la chaude lueur du soleil couchant de Californie.

Mon coeur s’est enfoncé lorsque le lourd V8 a obstinément ignoré la manivelle enthousiaste du démarreur. Pour ne rien arranger, après deux ou trois vaines tentatives pour faire démarrer le moteur, même la batterie a commencé à s’affaiblir un peu. L’odeur de l’essence s’est emparée de moi alors que les conseils de Dick m’échappaient sarcastiquement : « Tu dois être patient Alex… Compte jusqu’à trois Alex. » En regardant à travers le pare-brise convexe les lumières chatoyantes de la ville en dessous, je me suis soumis et je suis sorti brusquement de la voiture.

Les belles courbes au clair de lune des custodes arrière rendent impossible toute rancune envers cette voiture, malgré ses nombreux défauts. Je me suis émerveillé de sa beauté et j’ai même pris quelques photos avant de décider de lui donner une autre chance. Cette fois-ci, la Corvette a démarré comme si de rien n’était ; néanmoins, j’ai été reconnaissant, car cela aurait été une longue marche de retour à la civilisation.

Nous avons prudemment descendu la partie arrière de la Glendora Mountain Road vers Azusa, profitant de la fraîcheur de l’air de la montagne en effleurant doucement la carrosserie de la Corvette. La route non éclairée suivait les contours déchiquetés de la montagne alors que les phares indiquaient le chemin à travers l’obscurité. Je me suis trouvé étrangement lié à la voiture maintenant, peut-être parce que, comme moi, elle était loin d’être parfaite et pourtant, nous étions tous les deux en train de battre la mesure. C’était rien de moins qu’une conduite parfaite.

Une fois hors de la montagne, j’ai choisi un itinéraire de retour qui serait plus propice à l’intention initiale de la transmission. Nous nous sommes dirigés vers l’est sur Huntington Drive en direction de Pasadena où, même sous les faibles lampadaires à vapeur de sodium, des sourires amicaux d’allégresse semblaient tapisser les rues. La voiture était parfaitement adaptée pour rouler de feu à feu et j’étais heureux de prolonger la fin inévitable du voyage.

De toutes les voitures que j’ai eu le privilège de conduire, aucune n’a eu la capacité d’attirer l’attention sur elle comme cette Corvette, un exploit impressionnant parmi la population blasée de Los Angeles où les spectateurs rejettent couramment les belles voitures comme de simples symboles de statut. Peut-être la Corvette transcende-t-elle sa fonction de moyen de transport en évoquant avec nostalgie l’âge d’or de l’Amérique.

Une chose est sûre, la Corvette et Dick sont tous deux d’une autre époque et m’ont appris quelque chose aujourd’hui. Pour la toute première fois, j’en suis venu à apprécier la conduite d’une voiture non pas pour sa vitesse énorme ou ses prouesses de maniabilité, mais plutôt pour la simple joie qu’elle procure aux autres.

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