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British Racing Green (2 sur 4) – Sortie-de-Grange

Nous allons examiner l’histoire des couleurs de la course au cours des deux prochaines semaines. Aujourd’hui, nous nous attaquons au British Racing Green du Royaume-Uni. (Cliquez ici pour lire l’introduction de la semaine dernière).

Le British Racing Green est l’une des couleurs les plus emblématiques du monde de l’automobile. Sa provenance remonte à 110 ans et a décoré d’innombrables icônes de la course automobile. Malheureusement, il y a beaucoup d’idées fausses sur l’origine de cette couleur émeraude spéciale. Nous allons ici tenter de faire le tri parmi la myriade d’histoires et vous présenter la véritable origine du British Racing Green.

Au début du XXe siècle, les courses de Grand Prix étaient très différentes. Les courses étaient davantage des compétitions entre nations qu’entre pilotes ou usines. Le riche journaliste américain James Gordon Bennett, Jr. organisait une course annuelle opposant divers pays les uns aux autres dans le but d’obtenir la suprématie dans le domaine de la construction automobile.

Les courses de la Coupe Gordon Bennett étaient des concours de ville à ville, dont les inscriptions devaient être entièrement composées de composants fabriqués dans leur pays d’origine. Chaque pays était limité à trois participants chacun, et chaque voiture devait toujours avoir à son bord un pilote et un mécanicien. Pour faciliter l’identification nationale des participants, chaque pays devait adopter une couleur nationale de course. Ces couleurs étaient les suivantes : bleu pour la France, jaune pour la Belgique, blanc pour l’Allemagne et rouge pour l’Italie.

La France a remporté la victoire inaugurale en 1900, et a donc eu l’honneur d’accueillir les courses de la course de 1901. Le constructeur britannique David Napier a choisi de participer à cette deuxième course, et s’est inscrit avec sa propre voiture de 50 ch. Malheureusement, cette voiture pesait trois tonnes et ne pouvait pas garder ses pneus britanniques (Dunlop) sous elle. Selwyn F. Edge, le pilote de la course de 1901, choisit de monter des pneus français plus robustes et fut par la suite disqualifié de la Coupe. Mais le plus intéressant est que ce Napier portait une teinte d’olive pâle que l’usine appelait Napier Green. On ne sait pas très bien pourquoi Napier a choisi le vert comme couleur de prédilection ; il s’agissait très probablement d’une simple préférence personnelle. Quoi qu’il en soit, le vert profond que nous connaissons aujourd’hui n’est pas encore devenu la couleur officielle des courses britanniques.

Avec la disqualification du lourd Napier, les deux premières années ont été marquées par la domination totale des Français, et les autres pays participants commençaient à ressentir l’embarras de ne pas pouvoir contester les succès gaulois. Pour la course de 1902, Napier était déterminé à remédier à son échec de 1901 et a mis au point une voiture beaucoup plus légère, pesant à peine une tonne. Le poids de la voiture ayant été considérablement réduit, les pneus britanniques ont survécu à la tension de la course. Et ce ne sont pas seulement les pneus qui ont survécu : tous les autres participants à la course de 1902 se sont retirés de la course en raison de problèmes mécaniques. Avec le Napier seul, les Britanniques ont remporté leur première victoire à la Coupe Gordon Bennett.

En raison de leur victoire, l’Angleterre devait accueillir l’événement de 1903. Cependant, la règle du pays britannique était qu’aucune automobile ne devait dépasser les 12 miles par heure, et ce décret du parlement a essentiellement rendu les courses automobiles illégales sur toute l’île. Dans une course folle, les organisateurs britanniques ont changé le lieu de l’événement de 1903 pour l’Irlande – un pays où les lois locales ont été « ajustées » pour tenir compte des courses sur route.

Au total, trois voitures Napier ont participé à la course de 1903, et elles ont été confrontées à des concurrents français, allemands et américains. Selon les journaux de l’époque, la teinte olive du vert Napier a été remplacée par le vert Shamrock en l’honneur de l’Irlande qui accueillait les courses. C’est la première fois qu’il est fait référence publiquement à une voiture britannique peinte en vert dans le cadre d’une livrée nationale. Bien qu’il semble que Napier Green ait été le choix fortuit d’un constructeur privé, ce qui sera finalement connu sous le nom de British Racing Green est un hommage, ironiquement, à l’Irlande.

Les constructeurs automobiles anglais n’étant rien d’autre qu’un lot indépendant, il n’y a jamais eu une seule véritable nuance de vert de course britannique. Si la plupart d’entre nous s’imaginent un vert forêt profond, ce n’est pas une règle immuable. De l’olive pâle de Napier au presque noir de Bentley, presque toutes les teintes d’émeraude appliquées à une voiture britannique seront accueillies sous le nom de British Racing Green.

Photographie d’Andrew Schneider, Otis Blank et Afshin Behnia pour Sortie-de-Grange et image via flickr.com et trimphspitfire.nl / Graphique conçu par Becca Clason pour Sortie-de-Grange

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