Sortie de Grange

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Bien qu’elle soit née à une époque tumultueuse, la Fiat 500 « Topolino » s’est avérée éternellement aimable.

Les années 1930 ont été des années fatidiques et tumultueuses pour l’Italie. Marquées par des conflits armés, des vies brisées et des effusions de sang. Alors que nous évaluons et regardons en arrière depuis notre confortable sécurité moderne, assis devant nos ordinateurs, il n’est pas nécessaire d’être historien pour réaliser que ces temps n’étaient pas heureux. La destruction et la guerre peuvent être des conditions préalables à certains types de progrès, mais est-ce nécessaire ? Probablement pas. Mais nous nous contentons de l’histoire du monde, et nous faisons de notre mieux pour tirer les leçons des erreurs de notre passé. Mais il est important de rechercher les bonnes choses produites par les mauvaises situations.

Il s’agissait certainement plus d’une note de bas de page que d’un titre sur ce qui se passait alors en Europe, mais nous pouvons également nous rappeler que le début des années 1930 a été une période historiquement importante pour l’industrie automobile italienne – c’était le début effectif de l’industrialisation italienne.

Étant donné le retard industriel et les énormes faiblesses dont notre pays souffrait à l’époque, le gouvernement de Benito Mussolini a appelé les entrepreneurs les plus industriels d’Italie à retrousser leurs manches et à changer la situation avec des idées nouvelles pour remettre la botte à la mode.

À partir de 1930, les conditions industrielles de notre pays se sont nettement améliorées, mais 1930 a été particulièrement importante pour le secteur automobile, car c’est à cette époque que Mussolini a convoqué le sénateur Giovanni Agnelli (fondateur de FIAT, en 1899) pour l’inviter à construire un objet qui deviendrait le symbole d’une nouvelle Italie plus merveilleuse : la Fiat 500. Vous remarquez peut-être certains parallèles avec un autre pays européen fasciste, et une voiture tout aussi emblématique pour les masses…

Dans l’entre-deux-guerres, les Italiens ont dû se déplacer, se retourner, relancer les processus économiques de croissance, et pour ce faire, ils ont dû abandonner les anciens systèmes de transport pour quelque chose de plus individuel, et l’automobile – déjà présente en Italie, mais loin d’être largement utilisée – semblait être le parfait véhicule au sens propre et figuré. Mussolini a donné un mandat à Agnelli : la voiture ne devait pas coûter plus de 5000 lires, un prix honnête et abordable, et un plan ambitieux.

Malheureusement, dans la première période de développement, le projet a dû faire face à l’impossibilité de produire un véhicule à ce prix, et les perspectives n’étaient pas très réjouissantes. Agnelli a confié le projet à Oreste Lardone, qui, avec l’idée de « tout ce qui est devant nous », a réussi à produire le premier prototype de la voiture qui allait devenir la 500. La conception finale, cependant, a été confiée à Dante Giacosa, un jeune ingénieur et designer qui est maintenant considéré comme l’un des maîtres de l’école italienne de l’automobile.

Giacosa a parfaitement consolidé les idées d’Agnelli et de Lardone, et dérive le modèle de la voiture de la Fiat Balilla existante, en réalisant une version plus petite qui a également introduit des innovations techniques substantielles qui ont permis de la produire à très bas prix ; le radiateur était au-dessus du moteur pour économiser la pompe à eau, le châssis avait deux poutres en V de l’avant à l’arrière, et le moteur quatre cylindres avait des soupapes latérales, par exemple.

L’alimentation en carburant par gravité (ce qui a entraîné la suppression de la pompe d’alimentation en carburant) était un autre élément d’économie dans la conception du moteur, et le système de graissage était doté d’une pompe à huile rudimentaire qui était une fonction de débit simplement conçue, le lubrifiant étant distribué aux différentes parties mécaniques du moteur par des clapets ou par le mouvement des organes internes eux-mêmes.

Grâce à ces idées, Dante Giacosa avait réalisé le rêve de la direction de Fiat et, en 1934, le premier prototype fonctionnel de la voiture sortait de l’usine de Turin. Les rues du Piémont deviennent les premiers terrains d’essai, et rien ne semble pouvoir mettre en phase la puissante petite voiture.

Les années 1930 ne se sont pas limitées à ce qui se passait en Italie, et ce qui se passait en Italie ne se limitait pas à ce qui se passait dans ses frontières. Ce sont aussi les années où une autre légende est née : Mickey Mouse. Walt Disney avait créé un personnage qui allait entrer d’une manière ou d’une autre dans les maisons de presque tout le monde sur la planète, et comme l’histoire le raconte, les dirigeants de Fiat ont décidé de dédier la dernière voiture de la société à la petite souris, en l’appelant la Fiat Topolino (topolino qui signifie « petite souris »). Mais le 10 juin 1936, la voiture est présentée avec sa nomenclature officielle : la Fiat 500.

Dans les années qui ont suivi, la ligne 500 a connu de nombreuses évolutions, et nous continuons à compter. Le monde évolue, les Fiat 500 peuvent être électriques maintenant, mais le charme vintage et l’histoire liée à ces premiers modèles de la lignée m’ont toujours fasciné le plus.

En fait, je suis toujours à la recherche de modèles Fiat particuliers à photographier et sur lesquels écrire. Je participe à de nombreux rassemblements et autres événements pendant les mois d’été, et le culte de la Fiat 500 en Sicile est une présence quotidienne. Même aujourd’hui, dans les ruelles de nos petits villages, il est possible de voir quelques 500 anciennes utilisées comme conducteurs quotidiens. Il serait donc logique que ma recherche du particulier et de l’inhabituel m’ait amené à trouver une merveille rare à quelques kilomètres de ma porte d’entrée.

J’ai toujours voulu pouvoir photographier une Fiat 500B « Topolino », mais je suis un puriste dans cette quête ; pas de grille pleine de badges, pas d’autocollants, et pas de modifications. Je cherche une Topolino qui semble avoir été conduite depuis la salle d’exposition. À mon secours, vient Pierpaolo, propriétaire de ce splendide spécimen.

Sa Fiat est un splendide modèle de 1948 peint en Verde 335, avec un intérieur gris et marron avec tous les documents originaux ainsi que quelques joyaux intéressants comme le compteur d’huile et les outils originaux de Fiat. La Fiat 500B, comme vous pouvez le deviner, est considérée comme la deuxième évolution de la Topolino, construite en 1948. La voiture présentait quelques modifications de la 500A, telles qu’une culasse révisée avec des soupapes en tête, un tout nouveau système d’alimentation en carburant et un carburateur orienté verticalement. Le splendide volant avait désormais deux rayons et une option particulièrement nouvelle, que Pierpaolo me signale avec beaucoup de joie : une jauge pour afficher la quantité d’essence dans le réservoir. C’était l’une des premières voitures à disposer d’un tel luxe.

Du point de vue de la conception, la voiture présente une mise à jour légèrement révisée et très minime de la 500A. Pour moi, ces voitures ont toujours ressemblé à des ballons que l’on peut conduire dans un univers parallèle de dessin animé, et dans les rues étroites de Palerme, on a vraiment l’impression de rebondir et de flotter dans la ville. La Fiat peut atteindre près de 90 km/h à vitesse maximale, mais dans une voiture aussi petite et mécaniquement honnête, rouler lentement peut quand même être une véritable explosion.

La ville sicilienne offre un mélange de courbes merveilleuses et un labyrinthe de raccourcis de la taille d’une ruelle entre les deux, la voiture se fondant parfaitement dans les palettes chaudes du centre historique, les bouts de carburant et d’échappement se mêlant à l’odeur de la cuisson du pain nous ramenant brièvement dans le temps.

Pierpaolo a sagement gardé son merveilleux exemple intact, sans modifications qui n’impliquent pas vos consommables d’entretien de base. Sous la belle église de la Piazza San Francesco, un lieu réputé pour ses célèbres focacceriaAlors que nous nous préparons à nous séparer, le son du minuscule moteur de la Fiat se fond à merveille avec les bruits des verres qui cliquètent et les octaves festives des gens qui profitent d’un vendredi soir.

Je pense encore souvent à ce moment. C’était un de ces souvenirs qui semblent faire boule de neige en importance plus on les rejoue. Il n’y avait rien de particulièrement unique dans ses différentes parties, mais la somme avait une grande signification pour moi. Une tranche de vie, une humeur, une atmosphère, peu importe comment vous voulez l’appeler, difficile à définir mais facile à influencer. Cela m’a rappelé le passé de mon pays et comment le passé peut aller de l’avant, se modeler et être modelé par le présent. Merci Pierpaolo, pour avoir partagé ta voiture et ton temps avec moi, et pour m’avoir donné plus de choses à penser que de simples voitures pour changer.

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