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Ayrton Senna aurait-il pu rejoindre Williams pour 1992 ?

26 ans jour pour jour après que le triple champion du monde ait subi son tragique accident à Imola, il est apparu qu’Ayrton Senna aurait pu être en route vers l’éventuel champion du monde Williams en 1992, si le Brésilien n’avait pas été fidèle au fournisseur de moteurs McLaren, Honda.

Rendre hommage à son client dans la dernière édition du podcast officiel de la Formule 1 Au-delà de la grilleL’ancien manager de Senna, Julian Jakobi, a révélé que Senna, alors dans sa quatrième année avec McLaren, est arrivé au Grand Prix de Belgique 1991 avec deux contrats prêts à être signés. L’un prolongerait son séjour chez McLaren, l’autre confirmerait un déménagement chez Williams pour 1992.

L’offre de Williams aurait très probablement été faite aux dépens de l’éventuel champion du monde de 1992, Nigel Mansell, qui a remporté un record de neuf victoires en route vers le titre de 1992 à bord du FW14B à moteur Renault, équipé d’une suspension active, qui était facilement la classe du terrain en 1992.

Les chances de voir Mansell et Senna signer en tant que coéquipiers sont minces, étant donné que Mansell, deux courses seulement après avoir remporté le titre en Hongrie en 1992, a annoncé sa retraite de la F1 après avoir appris que Williams courtisait le triple champion du monde, et disponible, Alain Prost pour 1993. On pourrait imaginer que l’arrivée de Senna aurait suscité à peu près la même réaction, ou un mouvement dans la direction opposée à celle de McLaren.

« Ayrton voulait aller chez Williams mais il était fidèle à Honda », explique Jakobi, qui dirige aujourd’hui le pilote de Racing Point F1, Sergio Perez. « Son instinct de base était d’aller chez Williams plus tôt (que 1994). Mais il a été fidèle, en particulier à M. Kawamoto, qui était le président de Honda. Il était très proche de lui, car Honda s’était essentiellement rapproché de McLaren avec Ayrton en 1988 et ils avaient remporté trois championnats ensemble.

« Et je me souviens qu’il m’a dit, même à la fin de 1991, lorsqu’il a remporté le troisième championnat, qu’il n’avait pas l’impression instinctive que la Honda était ce qu’elle était, et qu’il s’inquiétait pour l’avenir.

« En 1991, je me souviens d’être allé à Spa avec deux contrats pour Ayrton : Un pour McLaren et un pour Williams. Et Ayrton savait qu’il aurait dû aller chez Williams, et nous avions les deux contrats prêts à être signés, et j’ai pensé le dimanche matin qu’il allait signer avec Williams.

« Mais il avait parlé à Kawamoto pendant la nuit au Japon et il est venu le dimanche matin en disant « Je vais rester une autre année ». Il est donc resté chez McLaren pendant 92 ans. Mais il aurait déjà pu partir (à Williams) pour 92 et Nigel n’aurait probablement pas été là. Et c’est l’année où il a remporté le championnat. Mais quand Ayrton s’est retiré, Mansell est resté… »

Ironiquement, malgré la fidélité de Senna à Honda pour 1992, la marque japonaise s’est retirée de la F1 à la fin de cette saison, alors que le siège de Mansell chez Williams avait déjà été pris par Alain Prost. Une fois de plus, Senna chez Williams pour 1993 ne se produira pas non plus, son grand rival ayant inclus dans son contrat une clause irrévocable stipulant que le Brésilien ne serait plus jamais son coéquipier.

Senna finira par signer chez Williams pour 1994, mais, tragiquement, ne débutera que trois Grands Prix avec le champion des constructeurs en titre.


Hommage à Ayrton Senna et Roland Ratzenberger, 26 ans plus tard.

Au septième tour du malheureux Grand Prix de Saint-Marin 1994, la Williams FW16 d’Ayrton Senna a quitté la piste à Tamburello, percutant le mur de béton à plus de 230 km/h. Ce fut le point d’exclamation d’un des pires week-ends de l’histoire de la Formule 1.

Lors des qualifications du vendredi, le Jordan de Rubens Barrichello a pris son envol au-dessus des trottoirs de Variante Bassa. Les 194 ont tenté, mais sans succès, de se lancer par-dessus les barrières de pneus voisines lors d’un violent accident (l’effet du coup de fouet sur le casque de Barrichello au moment de l’impact est écoeurant à voir jusqu’à ce jour). Heureusement, le jeune Brésilien, qui est entré dans Imola 2nd dans le classement du championnat, en sortirait relativement indemne, sauf d’un bras cassé et d’un nez cassé.

D’autres mauvaises nouvelles ont suivi le week-end dernier, lorsque Jacques Heuclin a été gravement blessé lors de la course de la Porsche Cup qui a soutenu le Grand Prix de Saint-Marin en 1994. Mais là encore, bien que l’ancien participant au Mans ait terminé son week-end, il avait survécu à son grave accident.

Toute la chance a tourné samedi lors des qualifications avec la désormais tristement célèbre collision de Roland Ratzenberger, qui en est à sa quatrième course de F1. Né le 4 juillet 1960, l’Autrichien était un ancien vainqueur du Festival de Formule Ford, un habitué de la scène britannique de Formule 3 à la fin des années 1980 avant de se tourner vers les voitures de tourisme britanniques, de monter sur le podium de la Formule 3000 en Grande-Bretagne et au Japon, et, fait révélateur, d’être un ancien vainqueur de classe au Mans, tout en poursuivant son rêve de F1. Les fans britanniques ont même connu Ratzenberger pendant son bref séjour aux côtés de son homonyme à la télévision, Roland le Rat, où l’Autrichien a démontré le caractère auquel tant de ses pairs ont rendu hommage dans les années qui ont suivi.

En effet, David Brabham, coéquipier de Simtek, a décrit Ratzenberger de la manière suivante sur son instagram officiel aujourd’hui :

« Roland était mon coéquipier. Il avait un sourire merveilleux – un sourire assez méchant ! – et sa passion pour le sport automobile était en abondance. Il a gravi cette montagne en dormant dans sa voiture, de course en course, jusqu’à atteindre la Formule 1. Quel exploit incroyable. C’était un véritable honneur d’être son coéquipier.

« Je me souviens de Roland non seulement aujourd’hui mais aussi avec mon casque » – L’ancien logo de la F1 et « Imola, 1st Mai 1994″ orne le sommet du design du casque de Brabham – Comme je me souviens d’un week-end rempli de perte et de tristesse, cela a eu un impact énorme sur moi et sur les autres autour de moi. Frère RIP ».

Il est d’autant plus ironique de constater que, sans le retrait de dernière minute d’un sponsor, Ratzenberger aurait probablement occupé en 1991 le siège en Jordanie qui a finalement été attribué à Bertrand Gachot et, plus tard, à Michael Schumacher.

Naturellement ébranlé par la disparition de Ratzenberger, c’est une grille de 25 voitures très bancale qui s’est alignée à Imola le 1er mai. Ayrton Senna, émotionnellement épuisé, était en pole position pour la troisième fois consécutive pour Williams, le désir de voir enfin le drapeau à damier à bord de sa FW14 étant encore plus absolu après le décès de Ratzenberger : le Brésilien avait prévu de tenir en l’air le drapeau autrichien qu’il avait secrètement caché dans sa combinaison de course après avoir remporté sa première victoire avec Williams.

Les nerfs n’étaient pas déjà à vif, un accident tout puissant impliquant JJ Lehto de Benetton, qui avait calé sur la grille, et un Pedro Lamy aveugle ont provoqué un impact écœurant sur la grille, le Lotus de Lamy se torpillant contre la boîte de vitesses de Benetton, une grande partie des débris qui en ont résulté, et même une roue en fuite, atterrissant dans la tribune voisine. Trois spectateurs et un policier ont été légèrement blessés, mais heureusement, les deux conducteurs ont pu sortir de l’épave indemnes, sauvant ainsi le bras droit meurtri de Lehto.

Peu de gens pouvaient manquer le parallèle inquiétant avec l’accident de Lamy et un incident similaire qui avait coûté la vie au débutant italien Riccardo Paletti lors du Grand Prix du Canada 1982. Comme Lamy, Paletti, qui n’en était qu’à son deuxième départ en F1, avait heurté la Ferrari de Didier Pironi, qui était en pole position, à près de 180 km/h, faisant exploser le nez de l’Osella. L’impact était trop violent pour que l’Italien puisse s’en remettre, et à peine un mois après la mort de Gilles Villeneuve à Zolder, la F1 avait perdu une autre vie en 1982.

Par une ironie aigre-douce, Michele Alboreto était également sur la grille de départ ce jour-là au Canada, et était le seul homme de cette course à s’être également aligné à Imola en 1994. L’Italien s’est retiré de la course lorsque la roue arrière droite de sa Minardi s’est détachée dans la pitlane, fauchant plusieurs mécaniciens. Le 49e tour d’une course de 58.

Mais dimanche, c’est Senna qui a fait les gros titres. La troisième victoire consécutive de Schumacher pour Benetton, le premier podium de Nicola Larini avec Ferrari en Italie, et le premier podium de Peugeot en F1 en tant que motoriste pour Hakkinen ont presque tous glissé dans l’ombre, ce qui est compréhensible. Depuis la disparition de Jim Clark à Hockenheim en 1968, la F1 n’avait jamais perdu la face, et depuis Spa en 1960, la Formule 1 n’avait jamais perdu deux pilotes en un week-end (Chris Bristow et Alan Stacey). Dans son rapport officiel sur la course, Motorsport Magazine titrait « Le dimanche noir ». Peu de descriptions du week-end noir d’Imola ont été aussi poignantes.

*Images avec l’aimable autorisation de Motorsport Images

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