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Après trois décennies d'hibernation, cette Lancia 037 Groupe B est prête à se remettre au travail

Photographie de Matteo Cerreia Vioglio

Le monde du sport de rallye n’a pas manqué d’histoires captivantes au cours du siècle dernier. Des performances de pilote incroyables, des lieux difficiles, des conceptions créatives et des machines carrément utiles ont tous contribué à la tradition. Chaque époque est un chapitre unique de l’histoire plus large, mais une brève période au milieu des années 80 restera à jamais l’apogée de la compétition du rallye.

Les saisons 1982 à 1986 du Championnat du Monde des Rallyes – les années du Groupe B – ont été principalement définies par une évolution technologique rapide. Comparé aux règlements sortants du Groupe 4 auxquels la classe supérieure des voitures de rallye adhérait auparavant, le livre de règles du Groupe B, considérablement assoupli, a permis aux fabricants de développer de nouvelles plates-formes qui ressemblaient à des prototypes dans une mesure jamais vue auparavant ou depuis.

Au cours de cette période de cinq saisons, les niveaux de puissance ont grimpé par centaines tandis que les systèmes de traction intégrale nouvellement développés et les ensembles aérodynamiques de plus en plus zélés ont fait de leur mieux pour traduire efficacement la production prodigieuse en traction utilisable sur gravier , la saleté, le tarmac, la neige et toutes les surfaces intermédiaires. Le taux de progrès n’a jamais été aussi rapide qu’il ne l’était à cette époque, et les voitures démoniaques nées pendant cela ont été légitimement déifiées – d’être vénérées et craintes dans une égale mesure.

La Quattro, qui change de paradigme, est sans doute la voiture de rallye la plus influente jamais construite, mais les efforts pionniers de Stuttgart ont finalement été dépassés par ceux de Peugeot et de Lancia par la tristement célèbre fin du groupe B au milieu de la saison 1986. Cette course aux armements d’ingénierie brève mais bien financée a abouti à des bêtes dangereuses, séduisantes et à peine apprivoisées comme le Sport Quattro, la Peugeot 205 T16, la Ford RS200, la Lancia Delta S4, et bien sûr le dernier vainqueur du WRC à propulsion arrière, le puissant Lancia 037. Les histoires de ces modèles sont souvent racontées car le groupe collectif de passionnés de rallye ne semble pas gêné de relire ses favoris, mais c’est moins souvent que l’on entend parler des chemins empruntés par les voitures individuelles.

La carrière d’une voiture de rallye est rarement glamour. Les rigueurs du sport laissent la plupart de ses participants mécaniques tordus et battus, et souvent sans grand chose à montrer pour tout le travail acharné. Cette Lancia 037 ne fait pas partie de ces voitures. Le châssis 133 a vécu une vie bien remplie dans les années 1980, remportant des podiums et des victoires absolues aux Championnats d’Europe, d’Italie et de Suisse des rallyes – et contrairement à beaucoup de ses compatriotes, il a survécu jusqu’à sa retraite et a vécu une vie fructueuse pendant les années les plus grisantes du rallye.

Lorsqu’elle a terminé sa carrière compétitive en 1986 après trois saisons, la voiture a été entreposée où elle est restée pendant la majeure partie de trois décennies. Récemment restauré à sa spécification originale Tour Auto de 1983, le châssis 133 est à nouveau destiné aux épreuves spéciales, et Petrolicious a hâte de documenter la seconde vie de cette Lancia. Mais d’ici là, voyons où cela se passe.

En collaboration avec Abarth (chef de projet), Pininfarina (chargé de la conception) et Dallara (pour l’expertise en châssis), Lancia a développé le 037 pour reprendre là où le Stratos dominant s’était arrêté au cours de la décennie précédente. Après avoir couru une saison partielle en 1982 avec de grandes promesses mais peu de bons résultats, la 037 a été perfectionnée dans sa spécification Evolution à injection de carburant pour 1983, ce qui était suffisant pour amener le titre de champion des constructeurs à Lancia – la 037 avait combattu et vaincu l’équipe Audi en place utilisant la moitié des roues motrices. Alors que l’équipe d’usine cherchait le titre WRC, les équipes de semi-usine faisaient également campagne avec la 037 dans d’autres championnats avec un grand succès. Le châssis 133 a été livré à Giuseppe Volta, collaborateur fréquent et de longue date d’Abarth, le 9 février 1983, et moins de dix jours plus tard, il participait à sa première épreuve, le Rally Costa Brava du Championnat d’Europe des Rallyes. Le sponsor initial de la voiture était l’Eminence Racing Team, financé par la société française de sous-vêtements pour hommes Eminence (sûrement la blague sur la fabrication de vêtements personnalisés pour accueillir les énormes cajones des pilotes de la 037 n’a pas été défaite à l’époque), et dans cette livrée, la voiture a réussi son premier podium (troisième place) au Tour de France Automobile aux mains du Darniche Bernard et de son navigateur Mahé Alain.

Malgré le fort placement au Tour Auto, Eminence décide de ne pas renouveler son parrainage pour la saison 1984 et le châssis 133 passe donc un an hors compétition. Pendant ce temps, Volta a complètement démantelé la voiture afin d’évaluer le potentiel d’incorporer un système de traction intégrale pour amener la 037 dans le sport exténuant du stade du rallye cross. Volta et ses ingénieurs prévoyaient d’installer l’arrière d’une voiture de rallye Fiat 131 à l’avant de la 037, mais l’entreprise a finalement été dissuadée par le fait qu’Abarth était déjà bien dans le cycle de développement de ce qui allait devenir le successeur de la 037, le transmission intégrale Delta S4.

Avec le développement de la transmission intégrale laissé à Lancia et Abarth, Volta a amélioré le châssis 133 à la spécification Evolution 2 de l’usine pour sa saison 1985 dans le championnat italien des rallyes (IRC). Le premier modèle Evolution a été caractérisé par la voiture utilisant l’injection de carburant plutôt que la carburation pour le moteur à quatre cylindres en ligne suralimenté de deux litres (lui-même une évolution de la double came Abarth utilisée dans les anciennes voitures de rallye Fiat 131), tandis que le deuxième et dernier le développement de la plate-forme a vu la cylindrée augmenter à 2,1 litres tout en ajoutant un compresseur Volumex révisé, une nouvelle conception de la boîte à air, un refroidissement amélioré de la boîte de vitesses, un remplacement du mécanisme d’accélérateur à glissière enclin à coller, un châssis plus rigide et le retrait du pare-chocs arrière en faveur d’une paire massive de bavettes garde-boue.

Équipé de ses nouvelles pièces Evolution 2, Volta est entré dans le châssis 133 dans deux épreuves de l’IRC 1985, avec des résultats respectables d’une troisième place au Rally della Lana aux mains de Gianluigi Serena, et quatrième place à la Coppa Liburna avec Andrea Aghini au volant. Pour la dernière saison de compétition de la voiture en 1986, elle a continué à être entretenue et préparée par Volta, mais concourrait au Championnat suisse des rallyes en tant que voiture officielle de Lancia Suisse conduite par le Suisse Roger Krattiger et son navigateur Meier Reto.

Krattiger a couru le châssis 133 en quatre rallyes du Championnat suisse: le Criterium Jurassien à une deuxième place, le Rallye Genève-La Salève à une troisième place, le Rallye Baden Württemberg à une première place, et enfin le Rallye de Court, où le Krattiger termine quatrième. Krattiger et le châssis 133 ont également participé à un seul rallye du Championnat d’Europe en 1986, le Rally de Lana, mais des problèmes électriques ont empêché une arrivée en Espagne. Tout compte fait, le châssis 133 était un concurrent solide qui était toujours en lice pour un podium. Elle avait bien fait son travail au fil des ans, mais après l’abolition des réglementations du groupe B en 1986, cette Lancia est entrée en hibernation prolongée. Cela méritait une pause, mais les voitures de cette spéciale ne doivent pas être oubliées.

La 037 s’est assise au même endroit, ramassant la poussière et le vieillissement jusqu’à l’année dernière, lorsqu’elle a trouvé un nouveau propriétaire qui l’a amenée chez le spécialiste des voitures de rallye Lancia Andrea Chiavenuto pour un rajeunissement. Sous sa garde, la voiture a été soigneusement restaurée selon les spécifications qu’elle avait utilisées pour remporter son premier podium: l’apparence Evolution 1 sponsorisée par Eminence qui a amené la voiture à sa troisième place au prestigieux Tour de France Automobile à surface mixte 1983. En plus de retirer les couches de peinture (chaque nouvelle livrée portée par le châssis 133 dans les années 1980 était simplement peinte par-dessus la précédente), Chiavenuto a également remis la voiture à sa spécification mécanique Evolution 1 en utilisant uniquement des pièces d’origine Abarth. Le seul vestige du programme Evolution 2 est la conception améliorée du corps de papillon qui supprime le système d’accélérateur à glissière plus délicat. Pour couronner le retour à sa forme d’origine, la voiture a également conservé son premier numéro d’immatriculation routier de Turin qui lui a été attribué au début des années 1980.

Le processus de restauration a toujours été attentif à ne pas nécessairement effacer le passé de compétition de la voiture, et bien qu’elle présente une belle livrée Eminence propre, le châssis en dessous a toujours sa part de cicatrices de bataille. Compte tenu des projets du nouveau propriétaire pour cette 037 à l’avenir, la peinture recevra sa part d’éclats de roche assez tôt. Son apogée compétitive est peut-être terminée, mais sa seconde vie ne fait que commencer.