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Après trois décennies d’hibernation, cette Lancia 037 du groupe B est prête à reprendre le travail

Photographie de Matteo Cerreia Vioglio

Le monde du rallye ne manque pas d’histoires passionnantes au cours du siècle dernier. Des performances incroyables de la part des pilotes, des lieux stimulants, des conceptions créatives et des machines carrément utiles ont tous contribué à la légende. Chaque époque est un chapitre unique de l’histoire, mais une brève période au milieu des années 80 restera à jamais le zénith de la compétition dans le domaine du rallye.

Les saisons 1982 à 1986 du championnat du monde des rallyes – les années du groupe B – ont été principalement marquées par une évolution technologique rapide. Par rapport au règlement du groupe 4, auquel la catégorie supérieure des voitures de rallye se conformait auparavant, le règlement du groupe B, considérablement assoupli, a permis aux constructeurs de développer de nouvelles plates-formes qui ressemblaient à des prototypes dans une mesure jamais vue auparavant ou depuis.

Au cours de cette période de cinq saisons, la puissance a augmenté par centaines, tandis que les nouveaux systèmes de transmission intégrale et les ensembles aérodynamiques de plus en plus performants ont fait de leur mieux pour traduire cette puissance prodigieuse en une traction utilisable sur le gravier, la terre, le macadam, la neige et toutes les surfaces intermédiaires. Le rythme du progrès n’a jamais été aussi rapide qu’à cette époque, et les voitures diaboliquement rapides qui sont nées à cette époque ont été déifiées à juste titre – pour être vénérées et craintes dans la même mesure.

La Quattro d’Audi est sans doute la voiture de rallye la plus influente jamais construite, mais les efforts de pionnier de Stuttgart ont finalement été dépassés par ceux de Peugeot et Lancia à la fin de la tristement célèbre saison 1986 du groupe B. Cette course à l’armement des ingénieurs, brève mais bien financée, a donné naissance à des bêtes dangereuses, séduisantes et à peine apprivoisées comme la Sport Quattro, la Peugeot 205 T16, la Ford RS200, la Lancia Delta S4 et, bien sûr, la toute dernière gagnante du WRC à propulsion arrière, la puissante Lancia 037. Les histoires de ces modèles sont souvent racontées parce que le groupe collectif de passionnés de rallye ne semble pas s’ennuyer à relire ses favoris, mais il est moins fréquent que nous entendions parler des chemins empruntés par les voitures individuelles.

La carrière d’une voiture de rallye est rarement glamour. Les rigueurs de ce sport laissent la plupart de ses participants mécaniques tordus et battus, et souvent sans grand résultat pour tout le travail effectué. Cette Lancia 037 n’est pas une de ces voitures. Le châssis 133 a vécu une vie bien remplie dans les années 80, avec des podiums et des victoires incontestables aux championnats d’Europe, d’Italie et de Suisse des rallyes. Contrairement à beaucoup de ses compatriotes, il a survécu jusqu’à son abandon et a mené une vie fructueuse pendant les années les plus fastes du rallye.

Lorsqu’elle a mis fin à sa carrière de compétition en 1986 après trois saisons, la voiture a été mise en stockage où elle est restée pendant la majeure partie de trois décennies. Récemment restaurée selon les spécifications d’origine du Tour Auto de 1983, le châssis 133 est à nouveau destiné à des étapes spéciales, et Sortie-de-Grange est impatient de documenter la deuxième vie de cette Lancia. Mais d’ici là, regardons où elle a été.

En collaboration avec Abarth (chef de projet), Pininfarina (chargé de la conception) et Dallara (pour l’expertise du châssis), Lancia a développé le 037 pour reprendre là où le Stratos dominant s’était arrêté au cours de la décennie précédente. Après une saison partielle en 1982, très prometteuse mais avec peu de bons résultats, la 037 a été perfectionnée dans sa spécification Evolution à injection de carburant pour 1983, ce qui a suffi pour apporter le titre de champion des constructeurs à Lancia – la 037 avait lutté et battu l’équipe Audi en place en utilisant la moitié des roues motrices. Pendant que l’équipe usine poursuivait le titre WRC, les équipes semi-artisanales faisaient également campagne pour la 037 dans d’autres championnats avec beaucoup de succès. Le châssis 133 fut livré à Giuseppe Volta, collaborateur fréquent et de longue date d’Abarth, le 9 février 1983, et moins de dix jours plus tard, il participait à sa première épreuve, le Rallye Costa Brava du Championnat d’Europe des Rallyes. Le sponsor initial de la voiture était l’Eminence Racing Team, financé par l’entreprise française de sous-vêtements masculins Eminence (la plaisanterie sur la fabrication de vêtements sur mesure pour accueillir les énormes cajones des pilotes de la 037 n’a certainement pas été démentie à l’époque), et c’est dans cette livrée que la voiture a obtenu son premier podium (troisième place) au Tour de France Automobile aux mains du Darniche Bernard et de son navigateur, Mahé Alain.

Malgré le bon classement au Tour Auto, Eminence a décidé de ne pas renouveler son parrainage pour la saison 1984, et le châssis 133 a donc passé un an hors compétition. Pendant ce temps, Volta a complètement démonté la voiture afin d’évaluer le potentiel de l’intégration d’un système de transmission intégrale pour amener la 037 dans le sport de stade éreintant qu’est le rallye cross. Volta et ses ingénieurs auraient prévu de monter l’arrière d’une Fiat 131 de rallye à l’avant de la 037, mais l’entreprise a finalement été dissuadée par le fait qu’Abarth était déjà bien engagé dans le cycle de développement de ce qui allait devenir le successeur de la 037, la Delta S4 à transmission intégrale.

Le développement de la transmission intégrale étant laissé à Lancia et Abarth, Volta a mis à jour le châssis 133 pour qu’il corresponde aux spécifications Evolution 2 de l’usine pour sa saison 1985 dans le championnat italien des rallyes (IRC). Le premier modèle Evolution était caractérisé par l’utilisation de l’injection de carburant plutôt que de la carburation pour le moteur quatre cylindres en ligne suralimenté de deux litres (lui-même une évolution de la double came Abarth utilisée dans les précédentes voitures de rallye Fiat 131), tandis que le second et dernier développement de la plate-forme a vu la cylindrée passer à 2.1 litre tout en ajoutant un surcompresseur Volumex révisé, une nouvelle conception de la boîte à air, un refroidissement amélioré de la boîte de vitesses, un remplacement du mécanisme d’accélérateur à glissière à prise directe, un châssis plus rigide et la suppression du pare-chocs arrière au profit d’une paire de bavettes massives.

Equipé de ses nouvelles pièces Evolution 2, Volta a participé au châssis 133 dans deux épreuves de l’IRC 1985, avec des résultats respectables : une troisième place au Rallye de la Lana aux mains de Gianluigi Serena, et une quatrième place à la Coppa Liburna avec Andrea Aghini au volant. Pour la dernière saison de compétition en 1986, la voiture continue d’être soignée et préparée par Volta, mais elle disputera le championnat suisse des rallyes en tant que voiture officielle de Lancia Suisse, conduite par le Suisse Roger Krattiger et son navigateur Meier Reto.

Krattiger a participé à quatre rallyes du championnat suisse avec le châssis 133 : le Criterium Jurassien à une deuxième place, le Rallye Genève-La Salève à une troisième place, le Rallye Baden Württemberg à une première place et enfin le Rallye de Court, où le Krattiger a terminé à la quatrième place. Le Krattiger et le châssis 133 ont également participé à un seul rallye du championnat européen en 1986, le Rallye de Lana, mais des problèmes électriques ont empêché une arrivée en Espagne. Au total, le châssis 133 était un concurrent de taille qui était toujours en course pour un podium. Il avait bien fait son travail au fil des ans, mais après l’abolition du règlement du groupe B en 1986, cette Lancia est entrée dans une longue période d’hibernation. Elle méritait une pause, mais les voitures de cette spéciale ne doivent pas être oubliées.

La 037 est restée au même endroit à accumuler la poussière et l’âge jusqu’à l’année dernière, lorsqu’elle a trouvé un nouveau propriétaire qui l’a amenée chez le spécialiste des voitures de rallye Lancia, Andrea Chiavenuto, pour la faire rajeunir. Sous ses soins, la voiture a été soigneusement restaurée selon les spécifications qui lui ont valu son premier podium : la version Evolution 1, sponsorisée par Eminence, qui a permis à la voiture de terminer à la troisième place du prestigieux Tour de France automobile en 1983. En plus d’enlever les couches de peinture (chaque nouvelle livrée portée par le châssis 133 dans les années 1980 était simplement peinte par-dessus la précédente), Chiavenuto a également rendu à la voiture ses spécifications mécaniques Evolution 1 en utilisant uniquement des pièces Abarth d’origine. Le seul vestige du programme Evolution 2 est la conception améliorée du corps de l’accélérateur qui supprime le système d’accélérateur à glissière plus délicat. Pour couronner le retour à sa forme d’origine, la voiture a également conservé son premier numéro d’immatriculation routière de Turin, qui lui avait été attribué au début des années 1980.

Le processus de restauration a toujours été attentif à ne pas nécessairement effacer le passé de compétition de la voiture, et bien qu’elle présente une belle livrée Eminence propre, le châssis en dessous a encore sa part de cicatrices de bataille. Étant donné les projets du nouveau propriétaire pour cette 037 dans le futur, la peinture recevra sa part d’éclats de pierre bien assez tôt. L’époque de la compétition est peut-être révolue, mais sa deuxième vie ne fait que commencer.


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